Le Sidewinder AIM-9: Fox Two!



L'AIM-9 Sidewinder de recherche de chaleur est passé d'un exercice de laboratoire à l'arme de combat aérien par excellence de l'ère des avions à réaction.



La guerre froide a éclaté le 23 août 1958, lorsque la Chine communiste a bombardé Matsu et Quemoy, îles de la République nationaliste de Chine (Taiwan). Alors que les navires de guerre rouges chinois et américains s'affrontaient dans le détroit de Formosa, les Nationalistes F-86F Sabres ont volé contre des MiG, y compris le nouveau MiG-17 Fresco. Naviguant au-dessus et au-delà de la portée des mitrailleuses des Sabres - des armes qui étaient restées fondamentalement inchangées depuis l’aube des avions de chasse - les pilotes de Fresco bénéficiaient non seulement d’un nombre supérieur, mais d’une technologie supérieure.

Ou l'ont-ils fait? À la fin du mois de septembre, les Sabres ont embarqué de nouvelles armes fournies par les Américains - des fusées de 9 pieds de long en forme d'aiguilles, à pointe ardillon et à ailettes, avec un nez en verre délicat au lieu d'ogives en acier. La nouvelle fusée n'avait pas de fils, pas de radio, aucun moyen pour le pilote de la guider après le lancement. Pourtant, il était équipé d'ailettes mobiles, ce qui lui permettait de changer de cap. Pour les observateurs extérieurs, la conclusion était inéluctable, bien qu'incroyable: les Américains avaient créé un missile capable de rechercher et de détruire l'ennemi par lui-même.

Du Prieur non guidé des Alliés de la Première Guerre mondiale au Ruhrstahl X-4 allemand filoguidé de la Seconde Guerre mondiale, les roquettes air-air n’ont jamais été particulièrement efficaces. À l'ère des avions à réaction, le combat aérien était censé consister uniquement à intercepter des bombardiers stratégiques dotés d'armes nucléaires à longue portée. Les experts ont imaginé des missiles avec guidage radar, bien que cela nécessite des avions de lancement pour suivre et peindre les cibles avec des micro-ondes tout au long des attaques.



Pendant ce temps, à la station d'essai des munitions navales des États-Unis à China Lake, dans le désert de Mojave en Californie, quelques dizaines de gadgets sous le physicien William B. McLean jouaient avec des fusées de proximité au sulfure de plomb qui étaient sensibles au rayonnement infrarouge généré par des objets chauds, comme des moteurs à réaction. . La directive de China Lake était la R&D, pas la conception d’armes, et les critiques qualifiaient avec dérision son laboratoire de «McLean’s Hobby Shop», mais cela n’a pas empêché sa petite équipe de révolutionner complètement la guerre aérienne.

Le Dr William B. McLean, montre l
Le Dr William B. McLean, montre l'unité de guidage à la recherche de chaleur qu'il a inventée à la fin des affaires d'un missile Sidewinder. (Alfred Eisenstaedt / Time Life Pictures / Getty Images)

Estimant qu'une fusée capable de faire exploser une ogive près d'une cible chaude pourrait également être amenée à s'y installer, McLean a cherché à mettre un système de guidage entièrement à bord d'une fusée air-sol standard de 5 pouces. Avec des volontaires internes, des fonds divers et du temps libre - mais sans approbation officielle - il entreprit de développer une fusée intelligente pour un missile air-air à recherche de chaleur.



Cela a pris cinq ans. J'ai personnellement passé près de trois ans [juste] à considérer les possibilités, a écrit plus tard McLean. Il est facile de construire quelque chose de compliqué; il est difficile de le construire de manière simple.

La conception finale était en effet simple: un miroir parabolique tournant gyroscopiquement à 4 200 tr / min à l’intérieur du nez transparent de la fusée. La distance entre la réflexion d’un point infrarouge et l’axe de rotation indiquait son angle de décalage; le courant provenant du détecteur de sulfure de plomb monté au centre a gardé l’œil sur la cible via des électroaimants autour de sa jante et a contrôlé les ailettes de guidage canard du missile.

Le futur astronaute Wally Schirra, alors un vétéran coréen avec un MiG-15 à son actif, s'est souvenu de sa première visite au laboratoire de McLean. Les têtes d'œufs de China Lake avaient un appareil en forme de dôme, fait de verre… .un globe oculaire artificiel, se souvient-il. J'étais un fumeur de cigarette à l'époque, et j'en avais un dans la main. En traversant la pièce, j'ai remarqué que le globe oculaire me suivait.



Étant donné que le roulis du missile interférerait avec la rotation du gyroscope, l’équipe de McLean a inventé à la volée des rollers - des roues de gyroscope à aileron de queue, entraînées par un courant d’air, dont la rotation contrecarrait celle du missile. La touche finale, cependant, consistait à câbler le chercheur pour ne pas viser là où se trouvait la cible, mais là où elle se trouverait. Dans les combats aériens, le missile lui-même attaquait les avions ennemis selon leurs propres conditions: les rechercher, les abattre et les déjouer pour tuer.

L'importance de ce que le groupe de China Lake a accompli ne peut être surestimée. Il y a plus de 60 ans, à l'époque où les automobiles regorgeaient d'acier de Detroit, le proto-ordinateur Eniac avait besoin d'une salle remplie de tubes à vide simplement pour calculer les trajectoires balistiques et les seuls robots étaient des acteurs costumés dans des films de science-fiction, ce que la Chine de Bill McLean L'équipe de Lake a fait - avec seulement 14 tubes et moins de 24 pièces mobiles, dans un emballage de moins de 10 pieds de long, 5 pouces de diamètre et pesant 160 livres - a inventé le feu et l'oubli: un robot de combat autonome. Ils l’ont nommé Sidewinder, d’après le serpent à sonnettes à cornes de Mojave, qui traque sa proie par leurs signatures de chaleur dans l’obscurité, et traverse les sables du désert avec un mouvement sinueux et sinueux qui ressemble à la trajectoire de tire-bouchon du missile.

Schirra et d'autres pilotes d'essai se sont amusés à se verrouiller non seulement sur des drones cibles volants, mais aussi sur des locomotives, des semi-remorques et des bus Greyhound près de China Lake. Leur principal grief, étant donné que les paramètres de tir Sidewinder variaient avec l'altitude, la vitesse et la charge G, était de devoir vérifier un voltmètre dans le cockpit pour confirmer le verrouillage. Nous devons obtenir quelque chose en plus de la foutue jauge, a déclaré le pilote d'essai Tom Amlie. Vous ne pouvez pas avoir un pilote, un pilote de chasse au combat, qui regarde [en bas] de drôles de petites jauges pour voir s’il peut tirer ou non.

Il s'est avéré être la dernière pièce du puzzle. Quiconque a piloté une simulation de vol de combat connaît le grognement Sidewinder, indiquant l'état de préparation des missiles et le verrouillage de la cible. Ce robot ne fait pas que penser; ça parle.

Un F-100 tire un missile, qui emprunte un chemin sinueux vers sa cible. (Archives nationales)
Un F-100 tire un missile, qui emprunte un chemin sinueux vers sa cible. (Archives nationales)

À peine cinq ans plus tard, sous le nom de code Operation Black Magic, les Américains dans les F-100 Super Sabres simulaient des fresques chinoises rouges, enseignant aux pilotes nationalistes des lancements Sidewinder contre des cibles à haute altitude. Les pilotes MiG étaient sur le point d'avoir une mauvaise surprise.

Le décompte final dépend de quel camp effectue le décompte, mais en une seule journée, le 24 septembre 1958, les Sabres équipés de Sidewinder des Nationalistes ont abattu au moins 10 fresques. Deux semaines plus tard, la République populaire a demandé la paix. Le commandement de l'air, et donc du champ de bataille, avait été rendu à l'Ouest, grâce au Sidewinder. Pourtant, un MiG serait retourné à la base avec un missile non explosé toujours intégré dans sa racine d'aile. Ainsi, malgré le caractère top-secret du projet, lors de sa première sortie, le Sidewinder avait été dévoilé.

Les Soviétiques, fournisseurs d’armes de la moitié du monde, ont admis plus tard que l’intelligence quasi biologique du Sidewinder était une révélation complète pour eux. Ils entreprirent de faire de la rétro-ingénierie d'une copie - le K-13, nom de code OTAN AA-2 Atoll - et de concevoir des tactiques pour vaincre les chercheurs de chaleur.

Le Sidewinder, désormais désigné Air Intercept Missile (AIM) 9, se révèle une fois de plus décisif lorsque le Pakistan et l'Inde entrent en guerre pour la deuxième fois au Cachemire en 1965. La bataille aérienne est unique: principalement des avions américains contre britanniques et français. Les Pakistanais étaient en infériorité numérique 5 contre 1, mais ils avaient Sidewinders.

Le 6 septembre 1965, Flt. Le lieutenant Aftab Alam Khan de l'armée de l'air pakistanaise (PAF) a attrapé quatre chasseurs-bombardiers indiens MD.452 Mystère IV en train de mitrailler un train. Son F-104A Starfighter était un intercepteur de haut niveau, pas un dogfighter down-low. Il a soufflé à travers la formation Mystère sur le brûleur plein, à mieux que Mach 1. Les Indiens se sont dispersés bas sur le pont, cherchant à masquer leurs signatures de chaleur. Mais avant qu'ils ne puissent s'échapper, Khan a utilisé sa vitesse pour revenir dans une enveloppe Sidewinder. J'ai pointé le missile sur l'avion le plus proche et j'ai entendu le fort ton du missile, se souvient-il. La vue indiquait que j'étais à portée. Toutes les autres conditions de tir requises étant réunies, j'ai appuyé sur la détente et je l'ai maintenue enfoncée. J'ai attendu, seulement pour constater que le missile n'avait pas tiré. En regardant vers le missile gauche, j'ai vu un gros flash et le missile quitter l'avion. Le missile avait pris, comme stipulé dans le manuel, env. 8/10 de seconde pour tirer après avoir appuyé sur la gâchette, mais au combat, cela semblait être une éternité. Bien que l’Inde le nie encore à ce jour, le radar de contrôle au sol pakistanais a confirmé la destruction du missile de Khan, la première de l’histoire par un avion Mach 2. Selon les archives pakistanaises, sur 36 victoires de la PAF dans cette guerre, huit sont tombées aux mains de Sidewinders.

À l'époque, les États-Unis étaient impliqués dans leur propre conflit asiatique. Le 12 juin 1966, le commandant de la marine américaine Harold Hal Marr du VF-211 faisait voler le capot supérieur du Douglas A-4 Skyhawks hors du porte-avions.Hancock, bombardant au nord-ouest de Haiphong, lorsque des MiG-17 nord-vietnamiens ont attaqué. Le Vought F-8E Crusader de Marr était alors la principale plate-forme d'enroulement latéral. Après une bataille de virage de quatre minutes allant de 350 à 550 mph et jusqu'à 50 pieds du pont, Marr est arrivé sur la queue d'un Fresco, a déclenché un missile et a appelé Fox Two! (Fox Two est l'appel radio lorsqu'un chercheur de chaleur est tiré; Fox One est pour un missile semi-actif guidé par radar, Fox Three pour un radar actif.) Son AIM-9B s'est rapidement égaré jusqu'au sol. . Les coéquipiers de l’escadron de Marr sont rentrés chez eux, à court de munitions et de carburant, mais il est resté dans les parages et a lancé un autre Sidewinder - le dernier. Cette fois, se souvient-il, le missile a coupé la queue [du MiG] et il est allé droit dans le sol.

De toute évidence, l'AIM-9 n'était pas infaillible. Sa portée était relativement courte - de deux milles dans de l'air haut, mince et froid à moins d'un demi-mille dans un air bas, chaud et dense. Sa vision infrarouge par temps humide était au mieux douteuse, et les critiques ont affirmé que ses paramètres de lancement de poursuite de la queue nécessitaient la pleine coopération de la cible. Les pilotes de combat ont appris à échapper aux chercheurs de chaleur en les menant dans les nuages ​​ou vers le soleil, la glace ou l'eau réfléchissante ou la terre chaude. Les avions militaires se sont chargés de lance-torches de diversion. Une étude de l'US Air Force a révélé que de 1965 à 68, ses pilotes ont lancé 175 Sidewinders pour ne marquer que 28 victoires, soit un taux de réussite de seulement 16%. Mais l'AIM-9 ne faisait que commencer une carrière extraordinairement longue, caractérisée par des améliorations quasi constantes.

Le 9C à guidage radar, conçu pour le Crusader, a été progressivement éliminé avec cet avion (les 9C restants ont été adaptés en tant que missiles anti-radar AGM-122A Sidearm). Le 9D, doté d'un chercheur refroidi à l'azote pour une meilleure sensibilité à la chaleur, utilisait un moteur-fusée plus puissant pour tripler sa portée. Le 9E a introduit le refroidissement thermoélectrique à effet Peltier, tandis que les 9H et 9J ont été les premiers à présenter une électronique à semi-conducteurs. Pendant un certain temps, l'armée de l'air et les Sidewinders de la marine ont divergé sur des lignes de production distinctes, mais tous se sont réunis sur l'AIM-9L de la fin des années 70. Avec un chercheur d'antimoniure d'indium refroidi à l'argon, le Nine Lima a été le premier modèle présenté comme étant capable de se verrouiller sur les parties simplement chaudes d'un avion cible - comme son nez, à partir de l'avant.

On a beaucoup parlé de cette capacité à tous les aspects, bien qu'en action, un tir de face ne se présente généralement qu'une fois par combat à réaction - si vous êtes autorisé à le prendre. Lors d'un incident dans le golfe de Sidra en 1981, deux F-14 de la marine du VF-41 Black Aces ont intercepté une paire de Sukhoi Su-22 Fitters libyens, mais les règles d'engagement américaines exigeaient que les Tomcats équipés de 9L maintiennent leur feu jusqu'à ce qu'ils tirent dessus. Quand l'un des installateurs a raté un atoll presque de front, les Tomcats Sidewinder les ont tous les deux vaincus par derrière alors qu'ils s'enfuyaient.

1982 a été l'année de l'AIM-9. Lorsque la Royal Navy britannique a rassemblé à peine 20 Sea Harrier des jets de saut pour récupérer les Malouines, l'Argentine a embarqué une centaine d'avions, dont beaucoup sont armés de l'AIM-9B et d'exemplaires étrangers, dont le français R550 Magic et le Shafrir israélien. Les États-Unis ont expédié 100 AIM-9L aux Britanniques, espérant peut-être atteindre un taux de destruction parfait avec cette capacité frontale.

Le 1er mai, jour d'ouverture de la bataille, le Flight Cmdr. Nigel Sharkey Ward, commandant l'escadron n ° 801, s'est transformé en chasseurs Mirage III attaquants et a repéré des traînées descendant vers lui. J'ai essayé de verrouiller l'un de mes [Sidewinders] sur eux, a-t-il dit, mais les «traînées» se sont avérées être des traînées de fumée provenant des missiles qu'ils nous avaient tirés! Les roquettes argentines sont tombées dans l'océan, mais les Mirages se sont échappés.

Si le 9L avait encore du mal à acquérir d'autres missiles de front, contre les tuyaux à réaction, c'était une balle magique. Le 24 mai, le chef de l'escadron n ° 800, le lieutenant Cmdr. Andy Auld et l'ailier Lieutenant Dave Smith ont été dirigés sur la queue de quatre chasseurs-bombardiers argentins Mirage V. Du premier lancement au dernier meurtre, le combat aérien a duré moins de cinq secondes. Comme l'a dit Ault: Nous étions à deux cents, à cinq cent cinquante nœuds. J'ai tiré deux missiles en succession très rapide contre deux cibles. Les missiles ont guidé, et…. J'essayais de tuer une arme à feu le troisième, quand mon ailier a tiré par-dessus mon épaule et que son missile a marqué.

Le capitaine de corvette Mike Blissett débarque son Sea Harrier après avoir abattu un A4-B Skyhawk argentin en 1982 (IWM KD2349)
Le capitaine de corvette Mike Blissett débarque son Sea Harrier après avoir abattu un A4-B Skyhawk argentin en 1982 (IWM KD2349)

Avec ses canards à double delta tirant 35 G en un tour et sa fusée de proximité déclenchée par laser déclenchant une ogive à fragmentation annulaire de 22 livres, au-dessus des Malouines, le 9L a atteint un taux de mortalité de 82%. Le lieutenant Benito Rotolo, pilote argentin de l'A-4 Skyhawk, a rapporté: Tout ce que nous pouvions faire était d'essayer de nous échapper à bas niveau à plein régime ... Le Sidewinder L est un missile très, très efficace et nos anciens modèles ne pouvaient pas espérer les égaler.

Quelques semaines plus tard, au-dessus de la vallée de la Bekaa au Liban, les F-15 et F-16 israéliens ont utilisé Limas pour marquer 51 de leurs 55 victoires contre les MiG syriens. Le 9L s'est avéré si mortel, en fait, que les États-Unis n'ont autorisé que ses alliés les plus fiables à l'acheter. Pour le reste du marché, il y avait le 9P abaissé, dont plus de 20 000 ont été vendus. Pour les chasseurs américains, il y avait le AIM-9M, un 9L à faible émission de fumée avec une reconnaissance de cible et des anti-contre-mesures encore meilleures. Équipement standard pendant la première guerre du Golfe, la version Mike a en fait obtenu peu de résultats, mais sa réputation était suffisante pour contrecarrer l'ennemi: généralement, les pilotes américains n'ont eu qu'un bref aperçu des avions de Saddam Hussein à une portée radar extrême, alors qu'ils s'enfuyaient au-dessus de la frontière pour Iran.

Lancé au sol, l'AIM-9 est devenu le MIM-72 Chaparral. Réduit, il a inspiré le FIM-92 Stinger lancé à l'épaule, qui a fait sortir les hélicoptères soviétiques Mi.24 Hind d'Afghanistan. Au fil des décennies, le Sidewinder et ses proches en quête de chaleur ont été si efficaces que, tout comme les prédateurs obligent les proies à s'adapter dans le règne animal, ils ont influencé l'évolution des avions. Observez le chasseur furtif F-117 Nighthawk et le bombardier furtif B-2 Spirit, dont les fentes d'échappement laissent des sillages larges, fins et froids.

Quelque 60 ans après son introduction, l'AIM-9 semble être l'une de ces armes, comme l'AK-47 et le B-52, qui sont plus facilement améliorées que remplacées. L’AIM-132 ASRAAM britannique n’a pas pu le faire, pas plus que l’AIM-95 Agile des États-Unis. À ce jour, plus de 200 000 Sidewinders ont été construits pour 28 pays, ce qui en fait le missile le plus utilisé en Occident, sans parler de l'un des plus anciens, des moins chers et des plus réussis, avec près de 300 victimes dans le monde.

L'actuel AIM-9X de cinquième génération est à l'ancien 9B ce que les humains sont àhomme debout. Associé à l’écran monté sur le casque d’un pilote, il peut regarder sa cible à 90 degrés hors de la ligne de visée et, avec une direction à poussée vectorielle tridimensionnelle, tourner de 180 degrés à sa poursuite. Un pilote d'essai à la Naval Air Station Fallon, Nevada, fraîchement revenu après avoir été tué au premier coup à portée visuelle Top Gun instructeurs de F-18 et F-14, enthousiastes, Si vous avez un casque [un viseur d'armes] et un AIM-9X, vous êtes le roi des airs.

Contre des adversaires moins armés, les pilotes d'essai de la marine et de la force aérienne ont atteint des ratios de destruction 9X supérieurs à 50 contre 1. En décembre 2007, à White Sands Missile Range, un 9X modifié tiré d'un F-16 a attrapé et abattu une fusée Orion. Les dernières versions ont une capacité de verrouillage après le lancement, se prêtant à la prise de vue dans le nuage, à la sélection de cibles à 360 degrés via une liaison de données à partir d'aéronefs autres que le chasseur de lancement. Pas étonnant que le Sidewinder continue de vivre.

On s'attend à ce que les versions de cette arme polyvalente à longue durée de vie restent un équipement standard bien vers le siècle prochain. Il est difficile d’imaginer ce que Sidewinders sera capable de faire d’ici là. Ils brouillent déjà la frontière entre les armes intelligentes et les avions de combat sans pilote. Lorsque cette ligne sera franchie, l'aviation militaire entrera dans une ère entièrement nouvelle.

La première histoire courte de Don Hollway, Rocket A-1, sur un ICBM de combat autonome, a été perdue dans l’histoire. Pour plus de lecture, il recommande:Sidewinder: Développement de missiles créatifs à China Lake, par Ron Westrum. Voir plus de photos et de vidéos sur donhollway.com/foxtwo.

Publié à l'origine dans le numéro de mars 2013 deHistoire de l'aviation. Pour vous abonner, cliquez ici.

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