La baronne du vol



Le premier vol de Raymonde de Laroche avec Wilbur Wright a déclenché une attirance fatale pour le vol.



Lorsque Wilbur Wright se rend en France en 1908 pour faire une démonstration du Flyer à des officiels français sceptiques, il suit ses fulgurantes parades aériennes près du Mans en proposant de faire des promenades aux femmes dans la foule. Parmi ceux qui l'ont accepté, il y avait la belle jeune actrice française Raymonde de Laroche. Cela marquerait le début de sa longue histoire d'amour - bien que tragiquement brève - avec le vol.

Née Elise Raymonde Deroche le 22 août 1886, elle est devenue une femme grande et bien faite avec de longs cheveux noirs et des yeux bruns expressifs. Succès sur scène combiné à sa personnalité flamboyante et à son sens aigu du style pour l’établir comme l’une des icônes de la mode française au début de la vingtaine. Elle a changé son nom pour Raymonde de Laroche, estimant qu'il avait une sonnerie plus dramatique.

Laroche a prétendu être beaucoup de choses, y compris un peintre, un sculpteur, un aéronaute, un cycliste et un pilote de voiture de course. Elle aimait clairement vivre à la limite et appréciait sa notoriété. Mais aucune de ses aventures précédentes ne comparait à la conduite dans l’avion de Wright, ce qui l’a incitée à demander à l’aviateur français (et certains croient à son amant) Charles Voisin de lui apprendre à voler.



En 1909, Laroche, 23 ans, rejoint Voisin à l'aérodrome de Châlons, où lui et son frère Gabriel construisent et pilotent leurs propres avions. Le Voisin était monoplace, donc un élève devait s'asseoir seul dans l'avion et suivre les instructions d'un entraîneur qui criait des ordres depuis le sol. Au cours de la première leçon de Laroche, Voisin lui a demandé de conduire l’avion le long de l’aérodrome. Lorsqu'elle est arrivée de l'autre côté, un mécanicien a fait demi-tour et elle est revenue au point de départ. Elle n'était en aucun cas censée décoller.

Ignorant les restrictions de Voisin, après son premier trajet en taxi autour du champ, Laroche a ouvert la manette des gaz, a dévalé la piste d’atterrissage et s’est levée d’environ 15 pieds dans les airs. Comme l'a écrit un témoin, le journaliste britannique Harry Harper, l'avion a survolé les airs sur quelques centaines de mètres, puis s'est installé doucement et est revenu au sol.

Les cours de Laroche se sont poursuivis au cours des mois suivants, et elle est devenue plus confiante dans ses compétences de pilotage, mais sa formation n’a pas été sans incidents. Le 4 janvier 1910, elle a survécu à un accident potentiellement mortel après que son avion eut coupé des arbres à une extrémité du champ. Ses blessures étaient relativement mineures - une clavicule cassée et quelques ecchymoses - et ne l'ont apparemment pas empêchée longtemps, alors qu'elle se rendait en Égypte le mois suivant avec les Voisins pour participer à la compétition aérienne d'Héliopolis. Malgré de fortes pluies et des vents violents, 12 aviateurs ont concouru, dont Laroche. La première place est revenue à Henry Rougier, qui a parcouru 95 milles malgré le mauvais temps. Laroche est arrivé huitième.



De Laroche was issued pilot’s certificate No. 36 by the Fédération Aéronautique Internationale—the first issued to a woman. (Bibliothèque nationale de France)
De Laroche was issued pilot’s certificate No. 36 by the Fédération Aéronautique Internationale—the first issued to a woman. (Bibliothèque nationale de France)

Sa prochaine mission était d'affronter leFédération Aéronautique Internationale. Le 8 mars 1910, Laroche impressionna dûment les fonctionnaires français et obtint la licence de pilote n ° 36 - la première délivrée à une femme. À ce moment-là, la presse l'avait surnomméela femme oiseau(la femme-oiseau), mais elle s'était aussi donné un titre royal de baronne.

Laroche entreprit de parcourir le monde, grognant au fur et à mesure. À Saint-Pétersbourg, en Russie, elle a démontré ses compétences de vol au-dessus d'un petit aérodrome où fumer des cheminées réduisait non seulement la visibilité, mais entraînait des courants d'air instables. Après avoir fait le tour du terrain à plus de 300 pieds, elle a éteint son moteur et a glissé vers un atterrissage, laissant le tsar Nicolas II et d'autres observateurs dans la crainte.



Au-dessus de Budapest, plus de cheminées ont fait des ravages lors d'une compétition, mais Laroche a pris la première place parce que personne d'autre n'a tenté le parcours de 68 milles. En Normandie, elle a été prise dans une tempête et s'est écrasée dans une clôture entourant le terrain, évitant habilement les spectateurs rassemblés. Une fois de plus, elle a eu de la chance, souffrant seulement d'une commotion cérébrale et d'une autre clavicule cassée.

Plus tard cet été à Reims, Laroche était la seule femme opposée à des concurrents masculins auSeconde Grande Semaine. La chance de la baronne a duré jusqu'au sixième jour de la compétition, quand elle a chuté à nouveau, se cassant le bras et les deux jambes. Quand elle est arrivée, Laroche a affirmé qu'un autre avion s'était approché trop près, la forçant à descendre de 200 pieds. Elle était furieuse de découvrir que le pilote imprudent qui avait causé son accident n'avait pas fait l'objet de mesures disciplinaires.

Cette fois, son accident a suscité la controverse. Les femmes n'avaient pas leur place dans le monde de l'aviation, du moins la sagesse conventionnelle de l'époque. Les femmes ne pouvaient pas gérer les urgences et n'étaient pas aussi capables que les hommes. Seul un homme pouvait manipuler une machine volante - de plus, voler était totalement inesthétique.

Laroche n'en aurait rien. Arborant son pull blanc de marque, elle était de retour dans le siège du pilote deux ans plus tard. Cette fois, elle avait l'œil sur un prix de 2000 francs offert par Pierre Lafitte, propriétaire deFemellemagazine et sponsor de laCoup de Féminacompétition de vol pour les femmes. Le prix serait décerné à la femme qui a effectué la plus longue distance en solo avant le 31 décembre 1912.

En l'occurrence, un autre type d'accident a empêché Laroche de concourir cette année-là. Elle et Charles Voisin conduisaient près de Lyon le 25 septembre lorsqu'ils sont entrés en collision avec une autre voiture. Voisin est décédé sur les lieux, tandis que Laroche a été gravement blessé. Malgré son chagrin à la mort de Voisin, elle était plus déterminée que jamais à retourner dans l’air.

En 1913, Laroche avait essayé de piloter un Sommer, semblable au Voisin, puis était passé à un autre biplan - un Farman, qu'elle jugeait plus facile à manipuler. À la suite d'un autre accident de voiture, Laroche a pris son envol plus tard cette année dans l'espoir d'une deuxième chance de remporter leCoup de Fémina. Le 25 novembre, elle a parcouru un total de 200 milles en quatre heures avant qu'un problème de conduite d'essence ne la force à descendre. Elle a réclamé le prix à la fin de l’année.

Des spectateurs se tiennent au-dessus du corps de Laroche à l
Des spectateurs se tiennent au-dessus du corps de Laroche à l'aérodrome du Crotoy après son dernier vol le 18 juillet 1919. (Hulton Archive / Getty Images)

Le début de la Première Guerre mondiale a mis un terme aux vols civils en 1914. Des femmes comme la baronne qui ont offert leurs compétences de vol à l'effort de guerre ont été refusées. Laroche a plutôt conduit une automobile pour les Français. Mais dès la fin de la guerre en 1918, elle a voulu devenir la première femme pilote d'essai. Elle a battu le record d’altitude féminin le 7 juin 1919, grimpant à près de 13 000 pieds dans un Caudron G.3. Trois jours plus tard, cependant, l'Américaine Ruth Law a battu ce record en volant à 14 700 pieds. Pour ne pas être en reste, Laroche a atteint un étonnant 15 748 pieds le 12 juin.

Le 18 juillet 1919, elle visite l'aérodrome du Crotoy, où un pilote d'essai lui propose de monter dans un Caudron expérimental. Alors qu'ils commençaient à atterrir, l'avion s'est lancé dans une plongée tournoyante, tombant sur terre. La baronne de 33 ans a été déclarée morte sur les lieux et le pilote a succombé en se rendant à l'hôpital.

À une époque où les aviateurs féminins étaient rares, Raymonde de Laroche a relevé le défi de gagner sa place dans le cockpit. Une statue en son honneur se dresse à l’aéroport du Bourget à Paris.

Publié à l'origine dans le numéro de juillet 2008 deHistoire de l'aviation. Pour vous abonner, cliquez ici.

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