Cassé! Un agent dédié du FBI a sauvé des artefacts précieux de la guerre civile des voleurs, des escrocs et des collectionneurs sans scrupules



Au cours d'une illustre carrière de 20 ans, l'agent du FBI Robert K. Wittman a récupéré une valeur estimée à 300 millions de dollars d'œuvres d'art et de reliques historiques volées. Il s’agit notamment de nombreux artefacts précieux de la guerre civile qui préservent pour nous tous le souvenir de la plus grande lutte de l’Amérique.



RAisé à Baltimore où son père était un antiquaire haut de gamme, Wittman a commencé à travailler pour le FBI à la fin des années 1980 et s'est finalement concentré sur les enquêtes sur le vol d'objets culturels. La commercialisation des biens volés deviendrait beaucoup plus facile, grâce au développement des enchères sur Internet permettant aux voleurs de trouver sans effort des acheteurs et de réaliser des ventes lucratives avec un relatif anonymat. Cela est particulièrement vrai dans le secteur en plein essor des objets de collection de la guerre civile, où les objets volés dans les musées ou escroqués aux familles et aux collectionneurs privés coûtent parfois des millions de dollars.

(Gracieuseté de Robert Wittman)

Traquer les trésors historiques volés et éliminer ceux qui les trafiquent nécessite une touche spéciale, comme Wittman le décrit dans son livre de 2010 Priceless. Son histoire prouve qu'il était un naturel pour le travail.

En 2004, Wittman a créé l’Art Crime Team du FBI, une unité composée de 16 agents spéciaux formés aux techniques d’enquête sur les biens culturels. Depuis sa création, l’unité a récupéré près de 15 000 articles d’une valeur de plus de 160 millions de dollars.



Plus tôt dans sa carrière au FBI, Wittman avait déjà apporté des contributions substantielles à la récupération et à la préservation d'artefacts historiques, en particulier ceux liés à la guerre civile. Et si son travail dit quelque chose, c’est que les artefacts précieux de la guerre sont vraiment vulnérables.

Dans les années 1990, Wittman a mené de nombreuses enquêtes impliquant tout, des uniformes portés au combat et des armes de présentation à la correspondance personnelle des soldats de l'Union et des soldats confédérés. Dans chaque cas, les preuves ont conduit à des escrocs, des voleurs et des collectionneurs sans scrupules qui étaient motivés par la cupidité plutôt que par l'amour de l'histoire.

En octobre 1997, par exemple, Wittman a reçu un appel du responsable des collections de la Historical Society of Pennsylvania (HSP) à Philadelphie. Lors d'un inventaire, Kristen Froehlich s'est rendu compte que plusieurs avoirs manquaient. Parmi eux se trouvaient trois épées de présentation ornées en or, acier, argent, diamants, améthyste et strass. Les lames de cérémonie avaient été présentées aux généraux de l'Union Andrew Humphreys, David Birney et George Meade dans la foulée des victoires remportées par chacun (Meade a reçu la sienne à Gettysburg).



Inscrites, et donc facilement identifiables, les épées manquantes valaient des centaines de milliers de dollars sur le marché des collectionneurs. Froehlich a fourni à Wittman des images et des descriptions détaillées, et les démarches ont commencé.

Il a commencé par interroger l'ensemble du personnel du HSP, à l'exception d'une personne qui a téléphoné au gardien de la société malade, Earnest Medford.

Une semaine plus tard, Wittman a reçu des conseils de l'expert en épée de présentation Bruce Bazelon. Le revendeur de militaria basé à Poconos a impliqué un passionné d'histoire de Philadelphie, George Csizmazia. Selon le concessionnaire, Csizmazia lui avait proposé de lui vendre une épée de présentation qu'il se souvenait distinctement avoir vue dans la collection HSP.



Wittman a suivi Csizmazia et a été surpris par ce qu'il a trouvé. Au cours d'une perquisition par mandat de la maison de collection de la banlieue de Philadelphie, Wittman a rencontré non seulement trois épées de présentation, mais 25. Csizmazia avait également en sa possession environ 50 armes à feu anciennes et un assortiment impressionnant d'Americana des 18e et 19e siècles. La cache était si grande que Wittman et son partenaire avaient besoin de sauvegarde pour traiter le tas croissant de preuves criminelles.

Sauvegarde monumentale: Bob Wittman (à gauche) et son équipe d’enquêteurs arborent le drapeau de combat du 12e Régiment Corps d’Afrique qu’ils ont repris lors d’une attaque soigneusement planifiée. (Gracieuseté de Robert Wittman)
Sauvegarde monumentale: Bob Wittman (à gauche) et son équipe d’enquêteurs arborent le drapeau de combat du 12e Régiment Corps d’Afrique qu’ils ont repris lors d’une attaque soigneusement planifiée. (Gracieuseté de Robert Wittman)

Vaut facilement des millions, la cachette de Csizmazia comprenait un fusil utilisé par John Brown lors de son raid d'octobre 1859 sur Harpers Ferry et une montre en or portant l'inscription: Présenté au major-général George G. ami EP Dorrl, Gettysburg, 1er, 2, 3 juillet. LA VICTOIRE.

Le jeu était terminé pour Csizmazia, qui a admis avoir payé à Medford, le gardien du HSP, 8 000 $ sur une période de huit ans pour faire passer en contrebande environ 3 millions de dollars d'artefacts de la collection de la société. Csizmazia a été condamné à une peine maximale de trois ans; Medford, quatre mois en prison fédérale.

Bien qu'une victoire pour les passionnés de guerre civile et les passionnés d'histoire en général, les condamnations dans l'affaire HSP n'étaient qu'une goutte dans une mer de crimes culturels. Pour chaque voleur que le FBI met derrière les barreaux, il y en a un autre qui est toujours libre d'exercer son métier. Moins d’un an après la clôture du dossier Csizmazia, Wittman était à la poursuite d’un autre délinquant, celui-ci colportant une pièce sacrée de l’histoire de la guerre civile: le drapeau de combat du 12e Régiment Corps d’Afrique.

Le 12 était un groupe de troupes de couleur américaines élevé en Louisiane - l'un des premiers à voir de violents combats pendant la guerre. En mai 1863, le 12 a participé à l'assaut de l'Union sur Port Hudson le long du fleuve Mississippi. Cinq de ses hommes sont morts en portant le drapeau. Orné de 35 étoiles d'or et de l'inscription, 12e REG. INFANTRY CO ’A, c’est juste l’un des cinq U.S.C.T. drapeaux régimentaires de la guerre civile qui existent aujourd'hui.

Surnommé à juste titre le tissu de sang, le standard du 12e a été suspendu pendant des décennies à West Point dans le cadre des archives de l'armée américaine. Puis, au milieu des années 1970, des conservateurs ont prêté le drapeau pour une exposition en Caroline du Sud. L'étoffe de sang n'a jamais atteint sa destination.

Plus de 20 ans plus tard, Wittman a appris qu'un vendeur achetait le drapeau manquant sur le marché noir. Se faisant passer pour un acheteur, il a convaincu le suspect, Charles Wilhite, de s'envoler pour Philadelphie pour faire une vente.

Wittman a rencontré Wilhite dans une chambre de motel avec des caméras cachées et trois agents du FBI attendant de saisir leur marque. Au cours de quelques minutes de conversation, Wilhite s'est incriminé, admettant qu'il savait que le drapeau était un bien volé. Après que Wilhite eut accepté l'offre en espèces de 28 000 $ de Wittman, l'équipe l'a arrêté.

«Les artefacts artistiques et historiques des musées et des archives nous appartiennent à tous et je veux qu’il en soit ainsi.» -Robert K. Wittman

Bien sûr, les voleurs purs et durs et les marchands du marché noir ne sont pas les seules menaces qui pèsent sur la communauté historique de la guerre civile. Peu de temps après l'arrestation de Wilhite, Wittman a commencé à enquêter sur deux escrocs de haut niveau qui avaient fait fortune en escroquant des descendants de personnalités notables de la guerre civile.

Partenaires d'une société de courtage militaria - l'American Ordnance Preservation Association - Russell Pritchard III et George Juno étaient des noms respectés dans le domaine, tous deux évaluateurs de la populaire série Antiques Roadshow de PBS.

L'enquête de Wittman a révélé que George E. Pickett V - l'arrière-arrière-petit-fils du général confédéré - avait poursuivi Pritchard et Juno pour fraude. À l’époque, le duo avait aidé le maire de Harrisburg, en Pennsylvanie, à acquérir des objets pour le nouveau musée de la guerre civile de la ville. En utilisant la crédibilité acquise avec le projet Harrisburg et leurs apparitions sur Antiques Roadshow, Pritchard et Juno ont convaincu la famille Pickett de leur vendre des objets de famille extrêmement rares.

Les objets étaient le képi et l'épée que Pickett avait portés à Gettysburg; une carte qu'il avait esquissée des heures avant sa charge désastreuse; les papiers de sa commission d’officier; correspondance personnelle; et une manche de veste tachée de sang. Sur la base d'une évaluation frauduleuse, Pritchard et Juno ont payé à la famille 87 000 $ pour cette manne historique, qu'ils ont à leur tour vendue au musée de Harrisburg pour 850 000 $.

Wittman a découvert des cas similaires dans lesquels Pritchard et Juno ont fraudé des collectionneurs et des descendants d'objets précieux de la guerre civile. Par exemple, le duo a approché la famille Meade sous le prétexte de travailler pour le musée de Harrisburg, en payant 180 000 $ pour le superbe pistolet Remington de calibre .44 du général. Ils l'ont ensuite vendu, non pas au musée comme promis, mais à un collectionneur privé pour 360 000 $.

Pour Wittman, la récupération de la copie originale de 1789 de la Caroline du Nord de la Déclaration des droits, volée par un soldat de l'Union vers la fin de la guerre civile, a été l'un de ses moments les plus fiers. (Département des ressources naturelles et culturelles de Caroline du Nord)

Wittman a rapidement eu suffisamment de preuves pour arrêter et inculper les deux de multiples chefs d'accusation de fraude. Pritchard est allé en prison pendant un an. Juno a passé quelques mois dans une maison de transition, tout comme le père de Pritchard pour son implication. Leurs phrases étaient légères, mais elles ont résonné avec le public et ont généré des astuces qui ont conduit à plus de voleurs et d'escrocs.

Le couronnement de l'enquête de Wittman a commencé en 2003, mais les racines du crime remontent à avril 1865 lorsque 90000 soldats sous le commandement du major général de l'Union William Tecumseh Sherman se sont rassemblés à l'extérieur de Raleigh, NC Lee s'était rendu, et les responsables confédérés étaient en fuite, abandonnant le Capitale de la Caroline du Nord sans combat. Les soldats de Sherman ont saccagé la capitale, volant des souvenirs, des œuvres d’art et des documents historiques, notamment la copie de la Caroline du Nord de la Déclaration des droits des États-Unis de 1789, rédigée à la main sur du vélin.

L'un des 14 exemplaires délivrés à chaque État et au gouvernement fédéral, il était inestimable même selon les normes du XIXe siècle, mais en avril 1865, il fut libéré comme butin de guerre par un soldat de l'Ohio dans les rangs de Sherman.

Lors d'une visite en Ohio un an après la guerre, l'homme d'affaires d'Indianapolis Charles Shotwell a acheté le document au soldat pour 5 $. Le parchemin refait surface en 1897 dans une interview publiée avec Shotwell, et à nouveau en 1925 quand il essaya sans succès de le revendre à la Caroline du Nord.

Les petites-filles de Shotwell, Anne Bosworth et Sylvia Long, ont finalement hérité de la pièce et, en 1995, ont fait des ouvertures discrètes pour la vendre, approchant en vain les riches acheteurs potentiels Steven Spielberg, Michael Jordan et Oprah Winfrey.

Wittman, informé en 2003 que quelqu'un avait offert de le vendre au National Constitution Center pour 4 millions de dollars, a créé une piqûre soigneusement orchestrée avec l'aide du National Constitution Center. Il a intercepté le document manquant depuis longtemps et l'a ramené à son domicile légitime.

Wittman a résumé ses contributions indéniables à la préservation de la mémoire de la guerre civile américaine: les artefacts artistiques et historiques des musées et des archives nous appartiennent à tous et je veux qu’il en soit ainsi.

Michael G. Williams, qui écrit de Glen Arm, Maryland, est un contributeur fréquent à la guerre civile américaine.

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