Le commentaire cynique de H.L. Mencken a fait rire les Américains - ils savaient peu

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Le sage de Baltimore pensait que les croyances de ses compatriotes étaient dignes d’une espèce moins évoluée, et le leur a dit

Il y a exactement 100 ans, en 1920, le journaliste américain le plus célèbre et le plus controversé de son époque a publié un livre contenant 869 exemples de sagesse qu'il prétendait être les croyances de l'Américain moyen. Henry Louis Mencken vantéLe Credo américaincomme un portrait de l'esprit national.je pensen’était pas flatteur pour les concitoyens, ce qui n’a surpris personne au courant de l’écriture de l’auteur. H.L. Mencken s'était fait connaître en satiriqueboobus Americanuset clamant sa croyance que l'Américain moyen était un ignorant et un poltroon.



L’édition de 1921 de l’American Credo était la compilation de Mencken de 869 convictions terriblement peu sophistiquées profondément partagées par ses compatriotes américains.



Mencken a racheté son cynisme sournois envers ses compatriotes avec son style d'écriture, qui était scandaleux, exubérant et hilarant. Nous vivons dans une terre de charlatans foisonnants, expliqua-t-il, et si nous n'apprenons pas à rire, nous succombons à la maladie mélancolique qui afflige la race des téléspectateurs alarmés.

Mencken n'a jamais succombé à ce syndrome. Au cours d'une carrière couvrant la première moitié du 20e siècle, il a écrit des milliers d'articles de journaux et de magazines et plus d'une douzaine de livres - chacun imprégné de sa grognon joyeuse unique.

En 1920, Mencken avait 39 ans et se sentait plus grognon que d'habitude. La Première Guerre mondiale l'avait laissé désabusé. Il s’est opposé à l’entrée des États-Unis dans le massacre européen et a été irrité par la censure de la presse par le gouvernement fédéral en temps de guerre et la poursuite des dissidents anti-guerre. Son état d'esprit ne s'est pas amélioré en 1919, lorsque ce même gouvernement, dans un élan de sainteté, a interdit le baume qui apaisait ses chagrins: l'alcool. Dans cette humeur, il bâillonnait pratiquement quand il lisait des essais patriotiques - ou, comme il les appelait, des bombes à gaz rhétoriques sur le sujet des idéaux américains. Les Américains ne croient pas vraiment aux nobles idéaux de liberté et de justice proclamés dans la Déclaration d’indépendance et le discours de Gettysburg, a écrit Mencken. Ce que l'Américain moyen croit vraiment est un méli-mélo de superstitions anciennes, de pseudo-science fallacieuse, de tripes racistes, de stéréotypes ethniques, de clichés stupides et de théories farfelues. Alors il a joyeusement compilé une liste comique de notions ridicules américainesvraimentcroyez.



Il a prétendu que sa liste était très sérieuse - la naissance d'une science entièrement nouvelle qu'il a surnommée la psychologie sociologique descriptive. Bien sûr, il plaisantait.Le Credo américainest sorti tout droit de sa tête - avec quelques suggestions de copains. Mais Mencken connaissait les Américains, après avoir travaillé pendant 20 ans en tant que journaliste couvrant les flics, les tribunaux et l'hôtel de ville de sa ville natale, Baltimore, avant de passer aux spectacles les plus voyants de la politique nationale. Son travail consistait, écrivait-il, à s'instruire dans la sagesse mondaine d'un lieutenant de police, d'un barman, d'un avocat escroc et d'une sage-femme.

Il a présenté 488 exemples de cette sagesse du monde dans l'édition de 1920 deAmerican Creed, puis en ajouta 381 autres dans une édition révisée publiée en 1921. Un siècle plus tard, ces croyances semblent amusantes, ridicules, mais étrangement familières.

180: Que les enfants se comportaient beaucoup mieux il y a 20 ans qu'ils ne le sont aujourd'hui.



774: Que les gens qui en offrent un avec une poignée ferme sont très droits et honnêtes.

414: Que la politique en Amérique serait améliorée en confiant toutes les fonctions publiques aux hommes d'affaires.

230: Que la vie de nombreux soldats a été sauvée au combat par des balles déposées dans des Bibles qu’ils portaient dans leur poche de poitrine.



783: Que le passe-temps principal des jeunes étudiants en médecine est de se lancer des bras et des jambes humains dans la salle de dissection.

La couverture de mai 1922 de Smart Set, un magazine édité par Mencken, représentant un satyre allumant une cigarette avec les cheveux flamboyants d'une femme, (Photo par JHU Sheridan Libraries / Gado / Getty Images)

En 1920, comme en 2020, les Américains nourrissaient d'étranges idées sur la santé:

56: Ce whisky est bon pour une morsure de serpent.

287: Ce poisson est un aliment pour le cerveau.

360: Les huîtres sont un excellent aphrodisiaque.

198: Que si un chat entre dans une pièce où un bébé dort, le chat suce le souffle du bébé et le tue.

489: Ces glandes de singe redonneront à un homme de 85 ans la vigueur de 21 ans et le feront fuir avec une servante suédoise et deviendront le père de jumeaux.

L'Américain moyen de 1920 avait d'étranges notions sur le sexe:

144: Que chaque paysanne qui tombe a été séduite par un homme de la ville.

669: Que de nombreuses femmes qui vivent dans des immeubles à la mode ont des liaisons avec les garçons d'ascenseur.

671: Que la plupart des femmes commencent à flirter dans la rue en laissant tomber leurs mouchoirs.

77: Qu'un surintendant de l'école du dimanche continue toujours une intrigue avec l'une des filles de la chorale.

653: Que la première chose que les bolcheviks firent en Russie fut de nationaliser toutes les femmes, et que toutes les mignonnes les plus gourmandes étaient réservées à Trotsky et à Lénine.

229: Que les filles de choeur passent le temps pendant les entractes assises nues dans leurs vestiaires à raconter des histoires coquines.

239: Que toutes les filles des Follies de M. Ziegfeld sont extraordinairement séduisantes et qu’au moins 40 chefs de caissiers de banque sont chaque année coupables d’exploiter la caisse pour leur acheter des diamants et des sables russes.

Mencken a décrit les Américains comme tourmentés par la peur d'être dupés:

30: Ces clichés au gingembre sont faits des balayages du sol dans la boulangerie.

181: Que le caissier d’un restaurant, en additionnant le chèque d’un client, ajoute toujours un dollar, qui est ensuite partagé entre lui et le serveur.

513: Que les bijoutiers, en nettoyant ou en réparant des boules coûteuses, enlèvent invariablement les pierres d'origine et en insèrent d'autres en pâte.

556: Que la femme écrivain dans un journal du soir qui donne des conseils aux amoureux est invariablement un homme à la barbe qui coule.

514: Que toutes les images animées de la vie à la campagne anglaise sont mises en scène à Fort Lee, New Jersey.

302: Que chaque fois qu'une affaire de testament entre devant les tribunaux, les avocats engloutissent tout l'argent et les héritiers en sortent sans le sou.

347: Que le bonbon à la réglisse vendu dans les histoires de bonbons bon marché est fait de vieilles bottes en caoutchouc.

15: Que quelque chose de mystérieux se passe dans les coulisses des maisons chop suey.

Les Américains en 1920, comme les Américains en 2020, croyaient à toutes sortes de stéréotypes ethniques désagréables:

Un portrait de Mencken en jeune journaliste. Il a travaillé pour le Baltimore Morning Herald avant de se déplacer sur le soleil (Photo de CORBIS / Corbis via Getty Images)

63: Que les Françaises utilisent de grandes quantités de parfum au lieu de prendre un bain.

101: Que les bébés allemands sont élevés avec de la bière au lieu du lait.

466: Que les femmes anglaises sont très froides.

741: Qu'un juif déjoue toujours un chrétien dans une affaire.

399: Que tous les nègres qui montrent quelque intelligence que ce soit sont en fait les deux tiers blancs et les fils de sénateurs américains.

313: Que chaque fois qu'il y a des funérailles dans une famille irlandaise, les personnes en deuil se saoulent toutes et s'en prennent à des gourdins.

375: Que lorsqu'un blanchisseur chinois vous remet un bordereau pour son linge, les lettres chinoises qu'il écrit sur le bordereau n'ont rien à voir avec le linge mais sont en réalité une description désobligeante du propriétaire.

Mencken a affirmé que les hommes et les femmes avaient des théories étranges sur les femmes et les hommes:

160: Qu'il y a quelque chose de légèrement particulier chez un homme qui porte des guêtres.

787: Que les femmes aux cheveux roux ou aux narines larges possèdent des natures particulièrement passionnées.

452: Qu'aucun homme qui n'est pas une poule mouillée ne peut jamais apprendre à enfiler une aiguille ou à repriser une chaussette.

114: Que le rédacteur en chef d’un magazine féminin est toujours un lizzie.

479: Qu'un homme n'aime toujours pas sa belle-mère et devient à moitié fou chaque fois qu'elle lui rend visite.

283: Qu'une femme ne peut pas tailler un crayon à mine.

134: Que si un chien aime un homme, c'est un signe infaillible que l'homme est de bonne race et de confiance.

135: Que les blondes sont plus volantes que les brunes.

256: Les brunes sont plus susceptibles de devenir robustes les années suivantes que les blondes.

L'Américain moyen de 1920 rêvait à la vie des ploutocrates:

216: Que tous les millionnaires sont nés dans de petites maisons délabrées situées près des voies ferrées.

125: Que les millionnaires vont toujours dormir à l'opéra.

267: Que les femmes qui sont dans la société ne prêtent jamais aucune attention à leurs enfants et souhaitent qu'ils meurent.

247: Que tous les millionnaires de Pittsburgh sont des camarades très bruyants et soulèvent un joyeux enfer avec les chorus girls chaque fois qu'elles vont à New York.

547: Que les femmes qui ont les moyens de payer des serviteurs portent des kimonos pendant la plus grande partie de la journée et lisent les best-sellers.

262: Que John D. Rockefeller donnerait toute sa fortune pour une digestion assez bonne pour digérer un cruller.

759: Que dans l'ancien temps, chaque fois qu'un millionnaire organisait un souper de minuit, une choriste à moitié vêtue dansait sur la table, et les invités buvaient du champagne avec sa pantoufle.

Une caricature de 1925 de Mencken par l'artiste Miguel Covarrubias. Dans celui-ci, le Sage de Baltimore ressemble remarquablement à Boobus Americanus, le personnage qu'il a inventé pour se moquer de ses compatriotes. (Galerie nationale du portrait)

Mencken a joyeusement catalogué les superstitions américaines:

48: Que ce n'est pas de la chance de tuer une araignée.

60: Que si le nez chatouille, c'est le signe que l'on va rencontrer un inconnu ou embrasser un imbécile.

61: Que si l’oreille droite brûle, c’est le signe que quelqu'un dit de belles choses à son sujet.

62: Que si l’oreille gauche brûle, c’est le signe que quelqu'un dit des choses méchantes à son sujet.

138: Que si l'on touche un crapaud-houblon, on aura des verrues.

615: Qu'un morceau de pain et de beurre, s'il est laissé tomber, tombera toujours côté beurre vers le bas.

376: Qu'une vieille femme avec des rhumatismes à la jambe peut prédire infailliblement quand il va pleuvoir.

102: Qu'un homme avec deux injections de cocaïne en lui pourrait lécher Jack Dempsey.

Mencken a rapporté que l'Américain moyen avait des notions étranges sur l'histoire américaine:

218: Que George Washington n'a jamais dit de mensonge.

398: Que George Washington est mort d'un gros rhume provoqué en nageant le Potomac au cœur de l'hiver pour rendre visite à une fille jaune sur la rive du Maryland.

422: Que le général Grant était toujours bouleversé pendant une bataille, et que dans les rares occasions où il était sobre, il se faisait lécher.

492: Qu'Aaron Burr possédait un charme irrésistible pour toutes les femmes avec lesquelles il était entré en contact, et que la vertu même de la plus étroite était un très mauvais risque s'il était laissé seul dans une pièce avec lui pendant dix minutes.

691: Que Daniel Webster a prononcé ses plus grandes oraisons alors qu'il était tellement ivre qu'il a dû s'accrocher à une table pour se lever.

711: Qu'Edgar Allan Poe a écrit tous ses trucs tout en dégrisant après des virées.

839: Le regretté J. Pierpont Morgan était la marque la plus facile que les faux antiquaires d'Europe avaient découverte en 250 ans, et qu'un syndicat d'Italiens construisit en fait cinq usines en Italie dans le seul but de fabriquer de faux Rembrandts pour lui vendre.

604: Qu'Abraham Lincoln et Jefferson Davis étaient les fils illégitimes de Henry Clay.

Une certaine sagesse racontée par Mencken ne correspond à aucune catégorie connue, à l'exception de l'amusement:

116: Que tous les sénateurs du Texas portent des sombreros, mâchent du tabac, expectorent abondamment et emploient fréquemment le mot franc-tireur.

756: Que dans chaque internat pour filles, il y a plusieurs râteaux féminins qui ne font que fumer des cigarettes, racontent des histoires risquées et mettent les autres filles à l'épreuve de beaucoup de choses qu'elles ne devraient pas savoir.

855: Que si tout l'argent du monde devait être divisé, dans un an, les mêmes hommes l'auraient à nouveau.

679: Que les Indiens des spectacles du Far West ne sont en réalité pas du tout des Indiens mais des Chinois peints.

607: Que lorsque l’on demande à un groom dans un hôtel de Budapest de faire repasser son costume, il réapparaît dans quelques minutes avec un grandblond.

Une photo non datée du Sage de Baltimore dans ses dernières années, toujours attachée à sa machine à écrire. (Bettmann / Getty Images)

Cent ans après la publication de sa liste par Mencken, il est impossible de déterminer à quels articles les Américains croyaient réellement et lesquels découlaient de l’esprit malicieux de Mencken. Il semble tout à fait possible qu'il ait trouvé quelques-uns des articles les plus bizarres tout en buvant des chopes illégales de sa boisson préférée, la bière, avec des amis conviviaux. Les répliques sur le groom de Budapest et la fille jaune de George Washington sentent pratiquement le malt et le houblon. Si Mencken, décédé en 1956 dans sa bien-aimée Baltimore, revisitait d’une manière ou d’une autre la terre dont il aimait se moquer, que dirait-il que l’américain moyen d’aujourd’hui croit? Nous ne le saurons jamais. Mais il pourrait réutiliser au moins un élément de sa liste de 1920:

245: Qu'il y a quelque chose de particulier chez un homme qui porte une cravate rouge.

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