Comment le Nord-Vietnam a revendiqué plus d'as qu'il n'en avait vraiment

Avant que Pham Thanh Ngan ne devienne le premier as de la guerre du Vietnam, 11 autres pilotes avaient revendiqué le même statut

Deux Daggers Delta F-102 de l'US Air Force du 509th Fighter Interceptor Squadron escortaient un avion de brouillage radar EB-66C sur le Laotien frontière, à environ 90 miles au sud-ouest de Hanoï le 3 février 1968, lorsque le chef de vol, le major A. L. Lomax, reçut un rapport de son ailier, le 1er lieutenant Wallace Wiggins. L’avion du lieutenant fonctionnait anormalement. Lomax a jeté un coup d'œil et a été choqué de voir une partie d'un missile air-air R-3S de fabrication soviétique intégré dans le fuselage arrière du F-102 de Wiggins. Alors que les deux Delta Daggers battaient une retraite précipitée à la maison, Lomax a repéré une paire de Nord-Vietnamiens MiG-21 derrière eux. Il s'est retourné et a tiré trois missiles AIM-4 Falcon - sans effet. Il a ensuite vu le jet de son ailier englouti dans les flammes, probablement le résultat de la frappe initiale du missile. Wiggins a été tué dans l'explosion.



Le pilote communiste victorieux était Pham Thanh Ngan, qui venait de devenir le premier as de la guerre du Vietnam. Cependant, Ngan ne savait pas qu’il était le premier, car pas moins de 11 pilotes nord-vietnamiens avaient déjà revendiqué à tort ou à tort ce statut au cours des 13 mois précédents. En fait, même Ngan avait fait une telle affirmation plus tôt sans raison.

Depuis le début de la guerre aérienne, les pilotes de chasse ont cherché le titre d'as, décerné aux équipages ayant au moins cinq victoires confirmées. Au cours des deux guerres mondiales, de nombreux as ont accumulé des dizaines, parfois des centaines de victimes.

Cependant, avec l'avènement des chasseurs à réaction, testés pour la première fois en1950 pendant la guerre de Corée - les victoires aériennes sont devenues plus insaisissables, en partie parce que l’augmentation de la vitesse permettait aux pilotes de mieux échapper aux tirs de l’ennemi. Au cours des trois années de la guerre de Corée, l'as américain le plus titré, le pilote de l'armée de l'air Joseph McConnell, n'a remporté que 16 victoires, tandis que le meilleur as de l'ennemi, le pilote soviétique Nikolai Sutiagin, en a remporté 22, un total presque certainement falsifié. Ironiquement, pour justifier de telles affirmations, les Russes allèguent que l'US Air Force a largement falsifié ses records de pertes en sous-déclarant le nombre d'avions américains abattus.

Au Vietnam, il a fallu trois ans et demi à Ngan pour devenir le premier véritable as, quatre ans et demi supplémentaires pour que le deuxième as nord-vietnamien émerge et huit ans aux États-Unis pour obtenir leurs premiers as.

Les chroniques les plus complètesdes as nord-vietnamiens sont les œuvres d'István Toperczer, un chirurgien de l'air hongrois, qui a interviewé des pilotes nord-vietnamiens et examiné toute la documentation disponible. Toperczer a abordé le sujet avec une main assez égale, contrairement aux auteurs précédents. Cependant, il n'a pas été complètement cohérent dans ses livres, certains crédits allant à un pilote dans un volume et le même crédit étant attribué à un autre pilote dans un livre différent, ce qui pourrait signifier que ses travaux ultérieurs reflètent une recherche plus complète et sont donc plus faisant autorité.

Malheureusement, Hanoï n'a jamais publié ses archives officielles sur la guerre du Vietnam, car ses archivistes les considèrent toujours comme classées. Toperczer a clairement obtenu un accès sans précédent aux archives de l'armée de l'air nord-vietnamienne, et ses cinq monographies, avec leur richesse d'informations sur l'armée de l'air nord-vietnamienne, sont ce qui se rapproche le plus d'un compte rendu officiel vietnamien. Mais tant que les archives vietnamiennes ne seront pas largement disponibles pour analyse, il est peu probable que nous puissions reconstituer l'histoire vraie et complète de ce qui s'est passé dans le ciel du Nord-Vietnam.

Une autre façon de juger de la validité des revendications des Vietnamiens du Nord consiste à les mettre en corrélation avec les enregistrements des pertes américaines sur la base des numéros de queue et d'autres données dans une étude complète de l'armée de l'air d'après-guerre. combat aérien en Asie du Sud-Est , appelé les Red Baron Reports.

Tous les efforts pour séparer le bon grain de l'ivraie dans les revendications nord-vietnamiennes font face au même défi: le combat aérien peut être très déroutant. Des études montrent que le vainqueur d'un combat aérien est le plus souvent le pilote qui peut maintenir une image claire de l'espace de combat en trois dimensions en temps réel. Ainsi, même lorsque nous avons accès à des récits minutieusement reconstitués, nous pouvons regarder des rapports avec une représentation erronée par inadvertance de ce qui s'est passé dans le ciel, ce qui rend difficile de déterminer avec autorité ce qui s'est réellement passé pendant le combat.

De plus, les types d'avions ennemis sont souvent confus et même les jugements sur les armes qui ont causé les dégâts peuvent être erronés. Par exemple, l'as de la marine, le lieutenant Randall Duke Cunningham, a insisté sur le fait que son avion avait été abattu par un SAM nord-vietnamien, un missile sol-air, à la fin de sa dernière mission le 10 mai 1972. des preuves suggérant qu'il a été abattu par un Nord-vietnamien MiG-21 piloté par Vu Duc Hop. (Cunningham et l'autre membre d'équipage de l'avion, le lieutenant j.g. William Driscoll, ont été éjectés dans la mer de Chine méridionale et ont été récupérés par hélicoptère.)

Une analyse des données actuellement disponibles conduit à la conclusion que le Nord-Vietnam, qui a vanté au moins 20 as pendant la guerre, n'en a produit que trois. En comparaison, les États-Unis ont produit cinq as - trois Air Force, deux Navy. Dans le décompte américain, les deux hommes dans un chasseur-bombardier F-4 Phantom II, l'avion piloté par tous les as américains, ont obtenu le crédit pour une fusillade. Par conséquent, un équipage de deux hommes gagnant cinq victoires serait compté comme deux as.

Quatre pilotes nord-vietnamiens du 923rd Fighter Regiment en juin 1967 marchent devant leurs MiG-17, des avions qui ont subi de lourdes pertes au combat. (Agence de presse vietnamienne)
Quatre pilotes nord-vietnamiens du 923rd Fighter Regiment en juin 1967 marchent devant leurs MiG-17, des avions qui ont subi de lourdes pertes au combat. (Agence de presse vietnamienne)

Le nord du Vietnam a déployé des troupes soviétiquesDes chasseurs MiG-17 depuis le début et des MiG-21 ajoutés en avril 1966. Aucun pilote communiste n'est devenu un as volant uniquement avec des MiG-17. Les équipages américains ont enregistré un fort taux de mortalité de 4,3-1 contre le MiG-17.

Lors de leur combat aérien du 10 mai 1972, le pilote Cunningham et l'officier d'interception radar Driscoll ont abattu trois MiG-17 pour devenir les premiers as américains de la guerre. Cependant, un pilote de MiG-17 a si bien combattu ces deux Américains ce jour-là qu'il a presque renversé la situation sur Cunningham et Driscoll, mais le communiste a rencontré son destin lorsqu'il a manqué de carburant et a été contraint de rentrer chez lui. Ce jour-là, en mai 1972, les équipages de l'armée de l'air et de la marine abattirent sept MiG-17 et quatre MiG-21. Après ces pertes, les Nord-Vietnamiens ont retiré les MiG-17 obsolètes du combat actif.

L'un des as nord-vietnamiens a remporté ses victoires en 1967 et 1968 lors de l'opération Rolling Thunder; les deux autres as, lors de l'opération Linebacker I en 1972.

Toutes leurs victoires sont survenues après l'introduction de nouvelles tactiques MiG-21 (et très réussies) à la fin d'août 1967. Cette technique, que les Nord-Vietnamiens qualifiaient de pénétration rapide d'attaque profonde ou de retrait rapide d'attaque rapide, utilisait un radar contrôlé au sol. pour localiser les avions américains entrants et positionner les MiG-21 au-dessus et derrière eux, permettant à ces intercepteurs communistes de plonger à une vitesse supersonique, de lancer des missiles et de s'échapper rapidement vers la sécurité.

Les commandants de l'US Air Force ont trouvé ces tactiques particulièrement difficiles à contrer car elles manquaient de bons systèmes d'alerte radar dans les zones intérieures, tandis que les Nord-Vietnamiens avaient une excellente couverture radar et une marge de manœuvre pour gagner un positionnement favorable.

Les nouvelles tactiques MiG-21 ont clairement amélioré les performances des pilotes nord-vietnamiens, mais Hanoi a exagéré leurs succès. Lorsqu'une caméra de canon enregistre une aile arrachée d'un avion ou l'éjection d'un pilote, il ne fait aucun doute que l'attaquant a une revendication valide, mais environ 24% des 134 abattages revendiqués par le Nord-Vietnam impliquaient des avions américains manifestement non perdus dans les circonstances revendiquées, et un 19% supplémentaires ont été réalisés les jours où aucun avion américain n'a été enregistré perdu au-dessus du Nord-Vietnam. 17% de plus ont reçu des crédits pour avoir abattu Drones de reconnaissance Ryan Firebee —Avions à réaction robotisés conçus à l'origine comme des cibles aériennes. Ainsi, 60% des revendications nord-vietnamiennes n'étaient pas valides.

Certaines des revendications invalidessont sans aucun doute des erreurs innocentes, mais seulement un petit pourcentage. Si un pilote déclare avoir été tué mais qu’aucun avion n’a été perdu ce jour-là, c’est difficile à pardonner. Il est probable que certaines fausses déclarations faisaient partie d’une stratégie délibérée du gouvernement nord-vietnamien.



Le capitaine Charles D. DeBellevue, à gauche, et le capitaine Richard S. Steve Ritchie, à droite, avec le commandant de la 432e Escadre de reconnaissance tactique, le colonel Scott C. Smith, célèbrent la fusillade du 28 août 1972 qui a fait de Ritchie le premier as de la Force aérienne au Vietnam. (U.S. Air Force)
Le capitaine Charles D. DeBellevue, à gauche, et le capitaine Richard S.Steve Ritchie, à droite, avec le commandant de la 432e Escadre de reconnaissance tactique, le colonel Scott C.Smith, célèbrent la fusillade du 28 août 1972 qui a fait de Ritchie le premier as de la Force aérienne au Vietnam. (U.S. Air Force)

Hanoï était enfermé dans une longue lutte dans laquelle un usage sophistiqué de la propagande et de la désinformation était considéré (à juste titre, comme il s'est avéré) comme une arme stratégique décisive. L’un des principaux objectifs de la direction communiste était de démoraliser le public et le gouvernement américains en les imitant dans une guerre qu’ils en viendraient à considérer comme impossible à gagner. Si les pilotes américains qui ont atteint des taux de destruction astronomiques contre les pilotes ennemis pendant la guerre de Corée étaient incapables de répéter leur succès au Nord-Vietnam, cela ajouterait aux perspectives sombres pour l'Amérique que Hanoi essayait de cultiver.

Par conséquent, un bon nombre de revendications invalides ont apparemment été conçues par les propagandistes de Hanoï pour produire des as fictifs à l’appui de leurs objectifs de guerre. Dans de nombreux cas, il semble qu'ils étaient même disposés à voler des crédits à des équipages anonymes de SAM et de canons anti-aériens pour renforcer les affirmations de leurs pilotes de chasse.

Pendant ce temps, les États-Unis n'ont pas réussi à produire d'as avant les derniers mois de l'engagement militaire américain, de sorte que les images omniprésentes des as nord-vietnamiens sur les pages des journaux du monde communiste - et même dans les médias de certains anciens alliés américains - ont a été un irritant pour les défenseurs de la puissance aérienne américaine à ce jour.

Même ainsi, les nombreuses incidences de manifestations à HanoiDes réclamations bien gonflées ne devraient pas détourner l'attention du succès réel de certains aviateurs nord-vietnamiens. Alors que le pilote nord-vietnamien moyen était sans doute moins qualifié que son homologue américain, le nord-vietnamien produisait encore - dans des circonstances peu enviables - des pilotes capables de voler avec le meilleur de ce qu'une nation pouvait offrir. Certes, les trois as confirmés du Nord-Vietnam étaient des hommes d’une habileté exceptionnelle. Le pilote non-as du MiG-17 qui a combattu les as américains Cunningham et Driscoll jusqu'à l'arrêt - et aurait probablement pu les vaincre s'il avait une meilleure monture - met le point d'exclamation sur ce jugement.

La légende du tombeau du colonel de Duke Cunningham

Parfois, une rumeur peut prendre vie.Ce fut le cas avec le colonel Tomb de l'armée de l'air nord-vietnamienne, un as mythique avec 13 victoires qui a rencontré son destin dans le combat aérien qui a fait du lieutenant de la marine américaine Randall Duke Cunningham et de son officier d'interception radar, le lieutenant j.g. William Driscoll, les premiers as américains de la guerre.

Au fil des ans, il est devenu évident que le colonel Tomb était une création d'analystes du renseignement américains trop agités. Tomb (ou encore Toon) n'est même pas un nom vietnamien, un indice révélateur qu'un opérateur radio a peut-être mal compris le surnom. Certes, si le tombeau / Toon à consonance birmane avait été identifié par ce nom via le trafic radio intercepté, l'information aurait probablement été classée top secret, ne faisant qu'ajouter au mystère et à la rumeur.



La photo d'un MiG-21 nord-vietnamien avec 13 étoiles de victoire sur le nez était une autre erreur d'interprétation. Les pilotes communistes n'étaient pas affectés à un seul avion. Un jour donné, un pilote peut se trouver dans le cockpit de l'un des plusieurs avions de son unité. Les étoiles peintes sur un chasseur nord-vietnamien reflétaient les abattages de cet avion, pas les victoires du pilote à l'intérieur.

Néanmoins, des rumeurs se sont répandues parmi les équipages de la Marine concernant un sinistre double as nord-vietnamien, un boogie man tapageur qui rebondirait fatalement les imprudents ou non préparés. Et des rumeurs obscures sont probables où Tomb serait resté si Cunningham et Driscoll n'étaient pas entrés dans la légende.

Le lieutenant Randall Duke Cunningham, à gauche, et le lieutenant j.g. William Driscoll se détend à bord du porte-avions USS Constellation le 10 mai 1972, après trois fusillades qui en ont fait des as - les seuls as de la marine de la guerre du Vietnam. (U.S. Navy)
Le lieutenant Randall Duke Cunningham, à gauche, et le lieutenant j.g. William Driscoll se détend à bord du porte-avions USS Constellation le 10 mai 1972, après trois fusillades qui en ont fait des as - les seuls as de la marine de la guerre du Vietnam. (U.S. Navy)



Le 10 mai 1972, fut le premier jour de frappes majeures dans l'opération Linebacker I - la réponse du président Richard Nixon à l'invasion surprise à grande échelle du Sud-Vietnam par Hanoï, connue sous le nom d'Offensive de Pâques - et le plus grand jour de la guerre aérienne en termes de avion global perdu. Cunningham et Driscoll avaient déjà envoyé deux MiG-17 et étaient retournés à l'USSConstellationquand ils ont rencontré un troisième MiG-17 de front.

Cunningham est immédiatement passé à la verticale - comme l’enseigne le programme Topgun de la Marine - en s’attendant à ce que le pilote ennemi reste avec les forces du MiG-17 et se batte à l’horizontale. Au lieu de cela, le MiG a surpris Cunningham en grimpant avec lui. Le F-4J Phantom II était un bien meilleur grimpeur que le MiG-17, mais Cunningham semblait oublier que c'était une course qu'il ne voulait pas gagner car elle mettait son F-4 devant et dans le viseur du canon. MiG.

Alors que le Phantom commençait à s'éloigner, le pilote nord-vietnamien a tiré une rafale d'obus de canon. Cunningham a lancé son Phantom dans une plongée. Là encore, le pilote nord-vietnamien est resté à la verticale avec son adversaire américain. Le F-4 est plus rapide en piqué que le MiG-17, et Cunningham a de nouveau commencé à avancer dans le viseur du canon du MiG. Comme on pouvait s'y attendre, le pilote nord-vietnamien s'est à nouveau ouvert avec ses armes. Loin de dominer son adversaire le plus faible avec des tactiques tridimensionnelles sophistiquées, Cunningham s'est retrouvé piégé dans une série de manœuvres verticales que le pilote ennemi semblait maîtriser.



Les deux Américains ont finalement survécu au MiG-17 à courte portée, car son pilote a été contraint de rompre le contact et de fuir pour rentrer chez lui lorsqu'il manquait de carburant. Mais c'était une action sans espoir; il n'y avait aucune chance pour le MiG de distancer le puissant chasseur américain. Alors que le MiG tentait en vain de s’échapper, Cunningham a lancé un missile air-air AIM-9 Sidewinder à recherche de chaleur sur le tuyau d’échappement de l’avion pour enregistrer sa cinquième et dernière victoire, ainsi que celle de Driscoll. Le pilote MiG exceptionnellement compétent - quel qu'il soit - n'a pas survécu.

Bien sûr, quiconque aurait pu si bien faire contre les as Cunningham et Driscoll doit avoir été un pilote extraordinaire, et donc les spéculations se sont concentrées sur le tristement célèbre Col. Tomb. Mais il y avait un sérieux problème avec ce récit dramatique: l'avion ennemi supposé piloté par Tomb et arborant 13 étoiles sur la photo était un MiG-21. Cunningham et Driscoll avaient abattu un MiG-17.

Un as de la réputation de Tomb aurait-il pu avoir son choix de montures, en fonction de la situation tactique? C'est possible, mais il n'y a aucune preuve que l'armée de l'air nord-vietnamienne ait jamais opéré de cette façon. Seuls deux pilotes communistes ont remporté des victoires dans deux types d'avions différents. Tous deux ont remporté leur première victoire au début de la guerre avec le MiG-17, puis ont remporté des victoires ultérieures après la transition vers le MiG-21 plus avancé. Il n'y a aucune trace de l'un d'entre eux retournant jamais au MiG-17 inférieur.

Pourquoi les pilotes nord-vietnamiens risqueraient-ils le combat aérien en MiG-17, du côté des perdants d'un ratio de 4,3-1 contre des chasseurs américains, alors qu'ils pourraient piloter des MiG-21 avec de meilleures chances - un avantage américain de seulement 1,6-1? De toute évidence, aucun pilote nord-vietnamien, en particulier celui qui a le prestige d'un as, n'aurait choisi un MiG-17 plutôt qu'un MiG-21.

Aucun pilote nord-vietnamien avec le nom de Tomb, Toon, ou quelque chose de similaire, n'a jamais revendiqué la victoire. Seul le nom d’un pilote nord-vietnamien était proche: Pham Tuan, mais il n’a fait qu’une seule réclamation. Certains écrivains ont tenté de corréler la légende de Tomb avec les as nord-vietnamiens existants. Peut-être que Tomb était un nom de code. Cependant, les candidats les plus souvent mentionnés, Nguyen Van Bay et Nguyen Van Coc, se sont avérés être de faibles possibilités, d'autant plus que tous deux ont survécu à la guerre. Si Tomb avait jamais existé, le Nord-Vietnam aurait célébré - et largement propagé - son statut d'as. Mais aucune affirmation de ce genre n'est jamais venue de Hanoï, et les pilotes vétérans, interrogés directement, ont nié avoir eu connaissance d'un tel as.

En fin de compte, il semble que le colonel Tomb qui a affronté Cunningham et Driscoll était un pilote de ligne méconnu sans aucune note particulière. Mais peut-être que cela rend la vraie histoire encore plus extraordinaire. Un aviateur ordinaire ordinaire a eu le courage et l'habileté de prendre son avion là où aucun MiG-17 n'était allé auparavant, et il s'est battu à moins d'un cheveu de battre le meilleur de la marine américaine. Quel que soit le personnage de Tomb ce jour-là, il a prouvé que la maîtrise de l'air exceptionnelle n'est pas nécessairement le domaine exclusif des as d'élite.

-William A. Sayers a reçu une commission de l’armée de l’air après avoir obtenu son diplôme de Texas Tech en 1981. Il est titulaire d’une maîtrise en études militaires et en études stratégiques de la Marine Corps University. Il a passé 28 ans en tant qu'analyste militaire à la Defense Intelligence Agency, au National Counterterrorism Center et à la CIA.

Cet article a été publié dans le numéro de juin 2019 deVietnam.

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