Hugh Glass: la vérité derrière la légende des revenants

Tous les hommes là-bas savaient que Hugh Glass était un «coon» disparu. Ils n'avaient qu'à regarder le peu de griffes de 3 pouces de la grizzly qui restaient du vieux trappeur. Au moins ce qu'ils pouvaient distinguer à travers le sang, qui était partout. Pour regarder son cuir chevelu déchiqueté… son visage… sa poitrine… son bras… sa main. Pour voir comment elle avait mordu son épaule et son dos. Ils n'avaient qu'à écouter la bulle de sang de la déchirure dans sa gorge à chaque respiration. Ce qui les étonna, c'est qu'il respirait du tout. De nouveau. Et encore une fois.





Difficile comme ils avaient trouvé le vieux coon (un terme que les hommes de montagne utilisaient pour se décrire) pour être cet été de 1823 alors qu'ils défiaient les tribus du Haut Missouri d'atteindre les ruisseaux de castors, le major Andrew Henry et ses neuf trappeurs auraient été incrédules si ils savaient à quel point Glass et son histoire se sont révélés indestructibles. Qu'il devienne le sujet de controverse ne les aurait pas surpris. Que certains hommes le traitent de menteur et l'accusent de calomnier un vaillant camarade les ont peut-être déconcertés. L'idée que Hugh Glass était sur le point de pénétrer dans la légende américaine, de devenir un héros épique de l'histoire et du poème, les aurait fait rire.

Il allait mourir. À n'importe quelle minute maintenant. N'importe quel imbécile pouvait le voir.

Les indigènes hostiles avaient déjà terminé 17 de leur brigade. Les Indiens Arikara (également connus sous le nom de Ree) avaient tué 15 personnes lors d'une attaque le 2 juin qui les avait forcés à quitter leurs quillards de la rivière Missouri et - cette route vers les montagnes fermée - les avait poussés péniblement vers l'ouest dans la vallée de la rivière Grand. Août était aux deux tiers, mais plusieurs d'entre eux avaient encore des cicatrices de cette bataille, y compris Old Glass, qui avait pris une balle dans sa cuisse. Cela ne l’avait pas arrêté, mais le grizzly l’avait finalement fait entrer.



Il était vieux par rapport à la plupart de ses compagnons montagnards. À l'approche de la quarantaine ou au début de la quarantaine, Glass était assez vieux pour être le père de jeunes hommes comme Jim Bridger, qui commençait sa deuxième année en tant que trappeur. Mais ils l’ont appelé «vieux» avec une mesure d’affection et de respect. C'était un solitaire, qui insistait souvent pour suivre sa propre voie. Son incursion volontaire dans le tirage au sort des prunes mûres, qui s'était terminé par l'étreinte de «Old Ephraim», était typique. Mais son talent et son courage les avaient tous bien servis. Grand et puissant, il n’était pas un homme à fuir un combat.

Un ou deux membres du groupe sombre qui entouraient son sol mourant pensaient que Glass méritait de perdre cette bataille. Il les avait tous exposés à un plus grand risque. L'armée américaine avait fait semblant de punir le village d'Arikara pour l'attaque dévastatrice de juin. Si deux trappeurs frustrés n’avaient pas incendié le village Arikara de leur propre chef, les Rees auraient pu rire au nez. Ils étaient incognés et sur le coup. Henry avait ordonné à son petit équipage de rester près les uns des autres alors qu'ils se précipitaient à travers le pays vers son poste de fourrure sur la rivière Yellowstone. Il n'a autorisé que deux chasseurs désignés et ne voulait pas de coups de feu inutiles.

Pourtant, même avec ces précautions, ils avaient perdu deux autres hommes lors d’une récente attaque nocturne. Deux autres ont subi des blessures. Lorsque les guerriers attaquants se sont avérés être généralement des Mandans amicaux, les trappeurs savaient que le mépris de Ree se répandait - les Assiniboines, les Sioux et les Hidatsas pourraient bien imiter les Pieds-Noirs, qui considéraient déjà tout homme blanc comme un jeu juste. Attirer l'attention, c'est mourir. Les coups de feu nécessaires pour finir le grizzly et ses deux yearlings résonnèrent dans le ravin. De même, les cris de Glass. Ils ont dû mettre leur 18e décès dans la clandestinité et déménager. À présent!



Mais ce cadavre respirait encore.

Dessin de Hugh Glass
Dessin de Hugh GlassD'autres, observant, se sont souvenus de la réponse rapide et efficace de Glass aux armes Arikara. Par la suite, il a soigné les blessés, en particulier le jeune John Gardner. Sachant qu'il était mourant, Gardner avait confié à Glass son dernier message à sa famille en Virginie. Quelque part dans son sombre passé, Glass avait acquis suffisamment d'éducation pour s'exprimer clairement et gracieusement par écrit. Il s'était montré plus qu'égal à cette tâche délicate.

«Mon devoir douloureux est de vous parler de la déth de votre [ou] r fils…», écrivit Glass au père du jeune homme. «Il a vécu peu de temps après avoir été abattu et m'a demandé de vous informer de son triste sort. Nous l'avons amené sur le bateau où il mourut bientôt. M. Smith, un jeune homme de notre entreprise, a fait une puissante prière qui nous a tous beaucoup émus et je suis persuadé que John est mort en paix… »



Mais le scribe lui-même n'obligeait pas et ne suivrait pas. Ils ont arraché des bandes de chemises et pansé ses blessures du mieux qu'ils pouvaient, sûrs qu'il serait mort le matin. Mais quand le soleil les réveilla, il respirait encore.

La saga de Hugh Glass doit être reconstituée à partir de récits écrits par plusieurs de ses contemporains, chacun avec des détails variés. Le respecté montagnard George C. Yount a enregistré dans ses mémoires qu'il parlait directement avec Glass, ainsi qu'avec un trappeur nommé Allen (Hiram Allen était l'un des brigades du major Henry en 1823) et une cohorte plus tard de Glass nommée Dutton.

Allen a rappelé que le major Henry avait ordonné de couper des branches pour une litière et qu'ils avaient transporté l'homme gémissant et enveloppé de sang pendant deux jours ou plus. Quelle que soit la distance, c'était trop peu, trop douloureux et trop long. Près des fourches de la rivière Grand (dans l'actuel Dakota du Sud), les trappeurs ont atteint un bosquet d'arbres qui abritait un ruisseau alimenté par une source, et Henry a fait face aux faits. Il pourrait perdre tous ses hommes en essayant de prolonger la vie d'un déjà aussi bien que mort.

Ils laisseraient Glass ici pour récupérer, s’il le pouvait, ou mourraient en paix. Mais le major avait besoin de deux volontaires pour rester jusqu'à ce que l'attendu se produise et donner à Hugh un enterrement décent. Ça ne pouvait pas être long. Ensuite, ils pourraient se rattraper. L'entreprise paierait à chacun une prime d'une valeur de plusieurs mois de salaire. Il a attendu. Ni le trappeur Allen ni l'expérimenté Moses Harris n'ont trouvé le bonus pour lequel risquer son cuir chevelu. Il y eut un silence de mort.

Finalement, un homme a pris la parole, puis un autre - John S. Fitzgerald et Jim Bridger, 19 ans. Bien qu'il fût le plus jeune de tous, Bridger devait subvenir à ses besoins et à celui de sa jeune sœur avec son salaire. Qu'il soit inspiré par l'aspect pratique, la compassion ou l'optimisme juvénile né de l'inexpérience, Bridger a accepté l'accusation. Avant que l'un ou l'autre ne puisse changer d'avis, Henry et les sept autres se sont dépêchés.

Fitzgerald et Bridger étaient seuls, à l'exception de l'apparition sanglante et sifflante à leurs pieds. Ils ne pouvaient rien faire pour lui, sauf lui administrer quelques gouttes d'eau et agiter les mouches. Le crépuscule est venu, puis la nuit, puis l'aube. Chaque heure augmentait leur risque. Ils ne pouvaient rien faire pour eux-mêmes, sauf regarder avec anxiété le signe indien et creuser la tombe pour que tout soit prêt. Un autre jour, une autre nuit. Leurs chances de rattraper les autres ont diminué.

À travers un autre lever de soleil, les respirations vaporeuses de Hugh Glass les lièrent à leur dangereux camp aussi efficacement que les mouches capturées par une araignée reliée à la soie. Et aussi fatalement. Fitzgerald a commencé à plaider pour passer à autre chose. L'homme était en sueur de mort, mais cela lui prenait une éternité. Ils étaient restés bien plus longtemps que prévu par Henry, risquant bien plus. Il était temps de se sauver. Personne ne les blâmerait.

Finalement, le jeune homme accepta. Rapidement, ils ont récupéré leur équipement. Mais alors que Fitzgerald faisait ses valises, il prouva qu'il avait l'intention de sauver quelque chose de plus que sa vie. Il voulait aussi à la fois le bonus et sa réputation. Cela exigeait qu'ils disent à Henry que Old Glass était mort et enterré. Et dans la tombe, Glass n'avait pas besoin de fusil. Ou de la poudre et du shot. Ou son couteau. Ou son sac possible avec du silex et de l'acier. S'ils ne prenaient pas tous ses fixins, quelqu'un était sûr de demander pourquoi. Dans les montagnes, vous n’avez pas gaspillé de précieux équipement sur un cadavre.

Si Bridger était repoussé en appliquant une telle logique à un cadavre qui non seulement était chaud mais aussi respirait encore et gémissait de temps en temps, il échouait à soulever des arguments convaincants contre cela. Ils ont déplacé le malade à portée de l'eau et, certains que ses jours où il avait besoin de quelque chose de plus étaient terminés, sont partis, emportant tous les outils possédés par Hugh Glass.

Ce qu'ils ne pouvaient pas lui enlever était plus vital - son courage, sa fureur face à leur trahison, sa volonté de survivre et de se venger. L'esprit à l'intérieur de la tête battue était en feu de fièvre, et il sombra dans et hors de conscience. Il était proche de la mort, mais il y était déjà allé auparavant, et la fortune ne l'avait jamais laissé complètement seul. Il avait vécu des égratignures dont ces lâches n’avaient jamais rêvé.

Son parcours aurait dû se terminer une demi-douzaine d'années plus tôt dans ce village de Pawnee. Il pouvait se souvenir de la chaleur du corps de son partenaire après que leurs ravisseurs Skidi Pawnee l'aient suspendu, lui avaient tiré des centaines d'éclats de pin dans la peau et l'avaient transformé en torche humaine. Le verre devait être le prochain sacrifice à l'étoile du matin. Mais quand son tour est venu, quelque chose l'a incité à pêcher un paquet de vermillon de sa poche et à le présenter calmement au chef. Le cadeau inattendu de la poudre rouge rare et appréciée a transformé cet homme blanc d'un sacrifice en un fils privilégié. Il avait beaucoup appris au cours de ses années avec les Pawnees.

Maintenant, Glass a fait face à un test de survie encore plus grand. Dans les moments de lucidité, il a cherché de l'eau, et à mesure qu'il devenait plus conscient, il a dépouillé les baies de buffle d'un buisson en surplomb. Les écrasant dans une paume remplie d'eau, il réussit à en mettre dans sa gorge endommagée. Pendant plusieurs jours, il ne pouvait plus rien faire. Puis la fortune l'a trouvé, et il s'est réveillé pour voir un serpent à sonnettes torpide à proximité. Le verre s'est tendu pour former un rocher aux arêtes vives et a tué le serpent. À l'aide de la pierre, ou peut-être de son rasoir (les comptes varient), il a écorché le hochet en tremblant et a haché la viande crue assez finement pour la faire tomber.

Prenant de la force grâce à la viande, il décida qu'il était temps. Il se mit à genoux, mais découvrit rapidement qu'il ne pouvait pas se tenir debout. Il n'était pas possible de suivre ses traîtres à l'ouest dans un pays difficile et en plein essor. Mais il avait un bon bras, une bonne jambe. L'aide la plus proche serait de retour sur le Missouri au poste de fourrure français de Fort Kiowa. Il a commencé à ramper en aval. Il a mis une cour, qu'une autre, derrière lui. Quand l'un de ses membres faibles et tremblants s'effondra, il se reposa jusqu'à ce qu'il puisse à nouveau supporter son poids. Puis rampé.

Son nez était proche de l’argile, mais c’est là aussi que se trouvait sa nourriture. Pawneelike, il a creusé pour la racine de pain et a volé des nids d'œufs. Quand il est tombé sur une carcasse de buffle, il a chassé les os suffisamment verts, les a ouverts et a gratté et sucé la moelle nourrissante. Les verges s'étiraient sur des tiges, puis un mille, puis deux par jour. Se concentrant sur ce qui était possible, il refusa de croire que son objectif était impossible - même si le poteau de fourrure se trouvait à 250 milles de distance.

Quand une meute de loups abattit un veau de buffle près de l'endroit où il s'accroupit, il les regarda avidement dévorer environ la moitié de l'animal. Il a ensuite bluffé les loups loin des restes et a avalé avec reconnaissance les morceaux de foie, de tripes et de cœur qu'ils avaient manqués. La chair était riche en sang; il avait besoin de tout ce qu'il pouvait obtenir. Pendant les jours suivants, il mangea, se reposa, devint plus fort. Son dos déchiré, qu'il ne pouvait pas atteindre pour nettoyer, s'est infecté et est devenu infesté d'asticots. Ses autres blessures s'épuisaient peu à peu, se croûtaient, commençaient à guérir. Quand il est parti, c'était sur deux pieds - encore un homme.

Carte de Hugh Glass
Carte de Hugh GlassAvant d’atteindre le Missouri, les nuits étaient vives avec le gel d’octobre. Quelque part le long de la rivière, peut-être sur un détour au nord pour chercher du maïs dans les champs que les Arikaras avaient abandonnés, il rencontra un groupe de Sioux en déplacement. De bonne humeur, les Sioux ont accueilli l'infirme tenace, ont nettoyé sa blessure au dos et l'ont aidé à descendre vers Fort Kiowa.

Glass n'a pris qu'un jour ou deux pour raconter son histoire de trahison et recruter ses forces. La compagnie française envoyait une pirogue dans le Missouri jusqu'aux villages mandans, dans l'espoir de rouvrir le commerce établi de longue date. Glass a signé pour une nouvelle tenue, soulevant avec gratitude le nouveau fusil qui lui donnerait vengeance, et a fait du stop. Ils l’auraient placé beaucoup plus près du fort Henry, à l’embouchure du Yellowstone.

Glass anticipait avec impatience une confrontation en amont avec ses traîtres, mais les trappeurs français étaient à bout de souffle. Les Mandans avaient laissé Rees se réinstaller dans leur village adjacent inutilisé. De quel côté étaient les Mandans maintenant? Offraient-ils du commerce ou un piège? Le 15 octobre 1823, le chef français rédige son dernier testament.

Des sept hommes de ce bateau, seuls Hugh Glass et l'interprète Toussaint Charbonneau ont atteint les villages vivants. Charbonneau, prévoyant peut-être des ennuis, était parti de l'avant, et la fortune avait de nouveau poussé Hugh. Il chassait à terre au moment critique où Arikaras a attaqué la pirogue. Même alors, c'était une chose proche, car il est tombé sur un groupe de Rees. Il perdait sa course clopinante pour se mettre à l'abri quand un ou deux guerriers mandans ont choisi de tromper les Rees de leur proie et ont emmené Glass à cheval et à l'abri.

C'était le 20 novembre et la sécurité était relative. Glass était toujours déterminé à atteindre le poste de Henry. La Columbia Fur Company occupait le minuscule Fort Tilton entre les Mandans à nouveau sympathiques et les Rees imprévisibles, mais les Rees les gardaient bien parqués. Les commerçants étaient étonnés de l’histoire de Glass, mais s’il insistait pour aller plus loin, la seule aide qu’ils pouvaient lui offrir était de le transporter du côté est de la rivière où il était moins susceptible de se heurter à Rees. Le trek de 250 milles jusqu’à l’embouchure de Yellowstone, où le fort Henry abritait sa carrière, il a dû faire tout seul.

Il était habitué à ça. Mais faisant un arc vers le nord-ouest, il faisait face à des vents arctiques engourdissants et avait besoin de toutes les compétences pour trouver suffisamment de nourriture pour maintenir son corps en marche. Il marchait péniblement au fond de la rivière quand il le pouvait, rangeait les buttes balayées par le vent quand il le fallait. Les jours avaient totalisé près d'un mois lorsqu'il regarda de l'autre côté du confluent et vit les murs du fort Henry. Il a fait du rafting sur deux bûches attachées ensemble avec de l'écorce, mais en approchant, il a dû se rendre compte que les cheminées étaient sans fumée, le corral vide, la palissade froide et déserte. Quel que soit le désespoir qu'il ressentait, il ne fallut pas longtemps avant de passer à une action plus utile. Trouvant le signe que le major Henry et ses hommes s'étaient dirigés vers le sud en remontant le Yellowstone, il le suivit avec obstination.

L'année 1823 cédait la place à 1824 lorsque Glass se dirigea vers les piquets de la nouvelle palissade que le major avait construite à l'embouchure de la rivière Bighorn. Aucun canon ne fit gronder un accueil. Personne n'a ouvert la porte. Les hommes à l'intérieur, chaleureux et étourdis après avoir dépassé le baril du Nouvel An, se sont concentrés avec incrédulité sur la ruine émaciée. Ce qui ne pouvait être qu'un cadavre décharné et gelé entra au milieu d'eux avec un fusil. La terreur a saisi leur cœur. Mais seulement pour un moment. Ce cadavre a parlé. S'est identifié. Aussi incroyable que cela fût, il était Old Hugh Glass. La tension s'est fondue en soulagement, en fête, en un déluge de questions.

Sauf pour un homme. Le jeune Jim Bridger était toujours figé de choc et de peur. Puis, au fur et à mesure que l'on répondait aux questions, il est devenu honteux. Au moment où le récital de Glass a culminé à la trahison qui l'avait aiguillonné à plus de 1000 miles - la vengeance dont il avait eu tant de mal à jouir - le jeune trappeur était un spectacle si pitoyable que Glass ne pouvait pas se résoudre à armer son fusil. Quels que soient les mots utilisés par Glass, sa signification était claire. Bridger savait qu'il avait mal agi. Sa punition viendrait de sa propre conscience. Il a été pardonné. John Fitzgerald - plus âgé, plus perfide - était un tout autre problème. Glass avait encore une certaine vengeance en tête. Fitzgerald était celui qui avait convaincu le jeune Bridger de le laisser - battu par un ours mais toujours en train de respirer - à la rivière Grand. Où était cette varmintée sans tripes?

C'était au tour de Glass d'être secoué. Fitzgerald était parti. Il avait quitté les montagnes et était parti à la mi-novembre avec Moses Harris et un troisième trappeur. Ils descendaient le Missouri à la rame alors que Glass montait. Quelque part en cours de route, le traître, qui tenait toujours le précieux fusil de Glass, avait croisé son chemin sans être vu. Fitzgerald était probablement à Fort Atkinson maintenant.

Le 28 février 1824, Glass reprit sa route, volontaire désireux de ramener un express aux États-Unis. Lui et un trappeur nommé Dutton ont voyagé avec E. More, A. Chapman et un homme nommé Marsh au sud de la rivière Platte, où ils ont construit un ou deux bullboats. Ils repartirent, avec l'intention de descendre la Platte en bateau vers le Missouri et Fort Atkinson. Voyant un grand campement de Pawnee à l'embouchure de la rivière Laramie, ils se sont arrêtés pour troquer de la nourriture. Dutton a attendu dans un bateau avec les fusils pendant que Glass et les autres allaient parler avec les vieux amis de Glass. Mais ils s'étaient à peine assis que Glass attrapa un mot ou deux avec une inflexion étrange. Ce n'étaient pas des Pawnees, mais leurs cousins ​​- dont le village était en cendres sur le Missouri.

Marqueur Hugh Glass
Marqueur Hugh Glass«Ce sont des Rickarees!» Cria Glass. Les hommes ont plongé vers la porte et se sont dispersés, courant, puis nageant pour sauver leur vie. Sur la rive opposée, Glass s'est brouillé derrière des rochers, d'où il a vu Moore et Chapman abattre. Il a perdu la trace des autres. Il s'accroupit et attendit la nuit, puis s'éloigna. De nouveau seul, il se tourna vers le Missouri, à 400 milles à l'est.

En mai, Dutton et Marsh atteignirent Fort Atkinson, où ils rapportèrent tristement que leur groupe de cinq avait été attaqué sur la Platte par Arikaras, qui avait tué Moore, Chapman et Glass.

Ils avaient de nouveau sous-estimé Old Glass. «Bien que j'aie perdu mon fusil et tout mon butin, je me suis senti assez riche lorsque j'ai trouvé mon couteau, mon silex et mon acier dans ma pochette», a-t-il dit plus tard. «Ces petits fixins font en sorte qu’un homme se sente bien quand il est à trois ou quatre cents kilomètres de qui que ce soit ou de n’importe quel endroit.» Non armé, il décida de quitter la Platte et de virer au nord vers Fort Kiowa, où il arriva début juin. Quelques jours plus tard, il était à Fort Atkinson, racontant son histoire et exigeant la tête de Fitzgerald et le fusil que Fitzgerald lui avait volé.

Fitzgerald était bel et bien là, mais il s'était enrôlé en avril et l'armée a refusé de laisser un civil exécuter un soldat. Glass devait être satisfait du savoir qu'il avait fait honte à son traître, d'un sac à main rassemblé par des soldats sympathiques et du poids solide de son fusil à nouveau dans sa main.

Avant longtemps, Glass a rejoint une partie commerciale en direction de Santa Fe, et pendant neuf ans de plus, il a continué en tant que trappeur libre, toujours indépendant, vivant sa vie à ses propres conditions. Au début de 1833, les Arikaras ont finalement réussi à mettre fin à cette vie quand ils l'ont attrapé, lui et deux autres trappeurs, marchant dans le Yellowstone glacé. Quand ce fut fini, le Rees s'en alla, portant triomphalement son fusil longtemps chéri. La chance avait-elle finalement tourné la tête? Ou alors que l'âge ralentissait ses réactions et que la fin de l'ère du piégeage approchait, lui avait-elle rendu une dernière faveur?


Cet article a été écrit par Nancy M. Peterson et a été initialement publié dans le numéro de juin 2000 deFar West.

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