L'homme principal dans les cieux

En 1942, inconsolable à la mort de sa femme, Clark Gable s’est enrôlé dans l’armée américaine. Puis il a failli perdre sa vie dans le ciel au-dessus de l'Allemagne.

LE 12 AOÛT 1943, CLARK GABLE — HOLLYWOOD’S TOP LEADING MAN, la star de superproductions au box-office comme C'est arrivé une nuit et Emporté par le vent - a presque perdu la vie dans les cieux au-dessus de l'Allemagne. En tant que capitaine de l'armée de l'air américaine, Gable volait dans un Forteresse volante Boeing B-17F nommé N'est-ce pas horrible . Il avait apporté une caméra de 16 millimètres chargée de pellicule couleur dans le cadre de sa mission de réaliser un film de recrutement.



À 42 ans, Gable avait une génération de plus que la plupart des membres d'équipage qu'il accompagnait au combat. Néanmoins, il était là par devoir - pas tant pour son pays que pour sa défunte épouse, l'actrice Carole Lombard, qui l'avait poussé à s'inscrire juste avant sa propre mort dans un accident d'avion. Les cuivres de l'armée n'avaient pas beaucoup d'utilité pour l'étoile vieillissante en tant qu'artilleur, sa spécialité choisie, mais ils voulaient exploiter l'attrait de la célébrité de Gable. Il était donc là, perché précairement dans la tourelle supérieure de l’avion, coincé derrière le mitrailleurpour avoir une meilleure vue. C’est alors que l’opérateur radio du B-17,Le sergent-chef Fletcher Cupp a entendu un bruit qui ressemblait à une boîte de conserve tombée.

Un obus allemand avait pénétré dans l'avion et avait traversé le poste de pilotage. Comme on l’a déterminé plus tard à partir de l’angle du trou, la coque de 20 mm a manqué la tête de Gable de quelques pouces. Ce n’est qu’après l’atterrissage du bombardier que Gable a réalisé que l’obus avait décollé du talon d’une de ses bottes alors qu’il passait sans exploser à travers l’avion.

Après cela, Gable parut imperturbable. Bien sûr, j'avais peur, dit-il. Tout tir qui touche l’avion dans lequel vous vous trouvez est suffisamment proche.

Gable - robuste, aux cheveux noirs, avec une moustache pimpante qu'il arborait presque constamment depuis 1930 - était l'une des nombreuses stars hollywoodiennes qui ont rejoint l'armée américaine pendant la Seconde Guerre mondiale. Certains, comme Henry Fonda, qui a reçu une étoile de bronze pour son service en tant qu'officier de marine dans le théâtre du Pacifique, et James Stewart , un pilote de bombardier B-24 dont les décorations comprenaient une Distinguished Flying Cross, avait des carrières plus célèbres en uniforme. D'autres stars, comme le futur président Ronald Reagan, dont la mauvaise vue le restreignait au service aux États-Unis, ont servi le pays en réalisant des films et des actualités destinés à renforcer le soutien du public à l'effort de guerre.

Mais Gable était le seul poussé à servir par un chagrin si intense que certains se sont demandé si son véritable but n'était pas d'aider à remporter la victoire mais d'être tué au combat. Et pour entrer au combat, il a dû surmonter une myriade d'obstacles, du désir de son studio de le garder à la maison à son âge, ses limitations physiques et son manque d'éducation, ainsi que l'aversion des supérieurs de l'armée à mettre en danger la plus grande star d'Hollywood et risquant sa mort ou sa capture par les nazis. Gable a réussi à les surmonter tous, mais à un prix.

POUR GABLE, LA GUERRE A VRAIMENT COMMENCÉ AU PIED DE TABLE MOUNTAIN, un pic de 8 500 pieds au sud-ouest de Las Vegas, en janvier 1942. Un ami avait conduit Gable là-bas pour qu'il puisse apercevoir l'épave d'un avion de ligne TWA dans lequel sa femme et 21 d'autres personnes avaient été tuées. Comme le raconte le biographe de Gable Crystopher Spicer, la belle étoile se tenait simplement là, regardant au loin pendant un long moment, silencieuse et inconsolable. Lorsqu'il est retourné au ranch du couple dans la vallée de San Fernando, il était tellement paralysé par son sentiment de perte qu'il a erré sans but pendant des jours après.

Lombard avait été un contraste frappant avec le Gable facile à vivre et politiquement apathique. Fervente partisan du président Franklin D. Roosevelt et de sa politique, elle avait traîné Gable à la Maison Blanche pour assister à l’une des célèbres émissions de radio de discussion au coin du feu de FDR à la fin de 1940. Par la suite, FDR avait parsemé Gable de questions sur Emporté par le vent et a dit au couple qu’il avait besoin de l’aide d’Hollywood pour soutenir les préparatifs de l’entrée inévitable des États-Unis dans la guerre contre Adolf Hitler. Après l'attaque de Pearl Harbor par les Japonais, Lombard est devenu un promoteur enthousiaste des obligations de guerre, et Gable est devenu le président d'un comité hollywoodien qui a organisé la visite de célébrités dans les bases militaires et les hôpitaux.

Mais Lombard a poussé Gable à faire plus. Elle voulait qu'il s'enrôle dans l'armée, même s'il était bien au-dessus de l'âge de la conscription et qu'il était réticent à abandonner sa vie civile luxueuse. Et Metro-Goldwyn-Mayer n’était pas impatient de perdre une grande star du box-office. Alors le studio l'a jeté dans un film sur le thème patriotique, Quelque part je te trouverai , dans lequel il a joué un correspondant de guerre. Lombard, cependant, a maintenu le rythme. Au milieu de sa tournée de vente d'obligations, elle lui a envoyé un télégramme disant: Hé, Pappy, tu ferais mieux d'entrer dans l'armée de cet homme. (Pappy était son surnom pour Gable.)

Après la mort de Lombard, le message a dû hanter Gable. La production de Quelque part je te trouverai a commencé en 1942 sans lui alors qu'il continuait à pleurer. Finalement, après un mois, il a pu se rendre sur le plateau pour tourner ses scènes , mais c'était un homme changé, maussade et sombre. La nuit, il buvait beaucoup. Les dirigeants du studio lui ont offert une chance de jouer dans un film sur l'as volant de la Première Guerre mondiale Eddie Rickenbacker, mais Gable n'était pas intéressé à se faire passer pour un héros de combat. Au lieu de cela, il a décidé que la seule façon d’alléger sa douleur était de réaliser le dernier souhait de sa femme. Il a informé MGM qu'il ne ferait plus de films qu'après la guerre et est allé voir les recruteurs de l'armée américaine pour offrir ses services.

Le commandant des forces aériennes de l'armée américaine, Général Henry H. Hap Arnold , a vu un moyen d'utiliser Gable. Il avait besoin de recrues pour le travail pénible et risqué de servir de mitrailleur sur les vols de bombardiers. Un film promotionnel réalisé par l’une des plus grandes icônes de la masculinité d’Hollywood semblait être le moyen idéal pour les attirer.

Gable et Carole Lombard en 1939 (Keystone, Getty Images)
Gable et Carole Lombard en 1939 (Keystone, Getty Images)

EN AOÛT 1942, GABLE EST ALLÉ À UN BUREAU DE L'ARMÉE AMÉRICAINE AU CENTRE-VILLE DE LOS ANGELES pour y être intronisé en tant que soldat. Il a ensuite pris un train pour la Floride pour assister à l'OCS au Miami Beach Training Center. En chemin, Gable a dû ressentir une certaine appréhension. Sous tout ce glamour, il était un décrocheur d'une quarantaine d'années qui avait un problème d'alcool, souffrait d'hémorroïdes et portait des prothèses dentaires. Pour éviter un échec humiliant, il devrait suivre des hommes plus jeunes et mieux éduqués. Mais comme signe de son sérieux, quand il est arrivé à Miami, il a rasé sa moustache de marque, laissant une horde de journalistes en attente regarder.

Gable s'est rapidement installé dans un régime exténuant qui a commencé à 4 h 15 avec un réveil et une marche avant le petit-déjeuner, suivis d'heures d'exercices, de tâches ménagères et de travaux en classe, puis d'exercices l'après-midi en équipement complet à des températures qui ont grimpé au-dessus de 100 degrés. S'évanouir dans la chaleur gagnerait un démérite - et si cela se produisait une deuxième fois, l'expulsion. M. Gable n’est pas un jeune poulet, et la chaleur ici est vraiment dure pour lui, a écrit le colocataire de Gable, le sergent Hyman Grossman, dans une lettre à son domicile. Mais Gable a persévéré. Lorsque les marches lui ont donné des ampoules de la taille d'un quart, il a tranquillement demandé à une autre recrue une aiguille pour les lancer plutôt que d'attirer l'attention sur lui-même en demandant de l'aide à un médecin. Lorsque d'autres recrues l'ont traité avec méfiance, Gable a rompu la tension en retirant ses prothèses dentaires dans les toilettes et en les agitant. Regardez le roi d'Hollywood! »cria-t-il avec un rire d'autodérision. Bien sûr, il ressemble au Jack maintenant, n'est-ce pas? Après cela, les autres hommes se sont réchauffés à lui.

La présence de Gable au centre de formation a attiré des dizaines de fans féminines, qui se sont rassemblées pour l'apercevoir quand il a marché vers le réfectoire. Certains ont même tenté de se faufiler dans l'hôtel qui avait été converti en caserne pour lui et d'autres candidats officiers. Mais Gable n’a pas prêté attention. Il était trop occupé à lutter pour suivre les conférences. Heureusement, ses instructeurs ont distribué des feuilles miméographiées qu'il passerait toute la nuit à se souvenir, comme s'il apprenait un scénario. En fin de compte, il a étonnamment bien fait, terminant dans le quart supérieur de sa classe de 2600 hommes. Ses camarades de classe ont demandé à Gable de prononcer un discours lors de leur cérémonie de mise en service. L’important, la fierté, que j’ai appris sur nous, c’est que nous sommes des hommes, aurait-il déclaré ce jour-là. Personne ne pourrait dire une chose plus belle à notre sujet… Multipliez-nous par des millions d’autres Américains, et vous aurez ce qu’il faut pour gagner la guerre, et ce qui nous coûtera la victoire si nous ne l’avons pas.

APRÈS UNE FORMATION DE GUNNER AÉRIEN AU FORT GEORGE WRIGHT À SPOKANE, Washington, Gable a été envoyé au Colorado pour rejoindre le 351st Bombardment Group (Heavy) alors qu'il se préparait à partir outre-mer. En avril 1943, il arriva à la Royal Air Force Station Polebrook en Angleterre, avec une petite équipe de techniciens du son, cameramen et autres professionnels d'Hollywood, prêts à commencer à travailler sur leur film.

Chef nazi Hermann Goering , le commandant en chef de l'armée de l'air allemande, la Luftwaffe, avait offert une prime à tout pilote qui pouvait abattre Gable, et des émissions de propagande accueillaient avec moquerie la star hollywoodienne en Allemagne en tant que prisonnière. Mais Gable n'avait aucune intention d'être un prétendu soldat. Malgré les réticences de ses supérieurs, il ne s’est pas borné à visiter les aérodromes et à interviewer les équipages de bombardiers. Au lieu de cela, il a effectué au moins cinq missions documentées sur des bombardiers qui ont été sous le feu de l'ennemi et parfois même posé sa caméra et aidé à manœuvrer les mitrailleuses.

La première mission de Gable a eu lieu le 4 mai 1943, quand il a volé avec le commandant du 351e groupe, le lieutenant-colonel William Hatcher Jr.et le capitaine pilote William R. Calhoun Jr., lors d'un bombardement à Anvers, en Belgique, dans le B-17F Huit balles Mk II . Gable a tourné des images de l'attaque et a de nouveau pu tirer quelques balles en tant qu'artilleur, bien qu'il ait souffert de gelures causées par le froid de haute altitude. Un mois plus tard, des responsables de l'armée ont autorisé les journalistes à l'interroger en uniforme pour la première fois. Je ferai tout ce qui est nécessaire pour terminer mon travail, a déclaré Gable à l'Associated Press.

Gable partit bientôt pour deux autres missions au-dessus de la France et de la Norvège avec un autre B-17F, Argonaut III, piloté par le lieutenant-colonel Robert W. Burns. Gable a tourné de nombreuses images sur ces vols et réalisera plus tard un documentaire mettant en vedette l'avion et son équipage. Puis vint une paire de vols sur le bombardier N'est-ce pas horrible, y compris le vol d'août 1943 au cours duquel il échappa de peu à la mort.

Gable a volé une fois de plus - dans le B-17 Duchesse, piloté par Major John R. Blaylock, lors d'un raid au-dessus de la France le 23 septembre 1943. La mission a rencontré du mauvais temps, et le Duchesse tomba sous le feu allemand si violent que Gable posa à nouveau son appareil photo pour aider à manœuvrer les mitrailleuses. Il recevrait plus tard la Médaille de l'Air et la Distinguished Flying Cross pour son courage sous le feu.



Gable avec le lieutenant-colonel copilote Robert W. Burns en 1943. (Associated Press)
Gable avec le lieutenant-colonel copilote Robert W. Burns en 1943. (Associated Press)

La volonté de Gable de prendre des risques a peut-être laissé au moins un supérieur se demander s'il était toujours découragé par la mort de Lombard et essayait de se faire tuer. Dans son autobiographie de 1971, le réalisateur Frank Capra se souvient avoir eu une conversation à Londres un soir avec le lieutenant-général Jacob Devers, le commandant du 6e groupe d'armées, et lui avoir demandé comment allait Gable. En nous effrayant, c’est comme ça qu’il fait, aurait répondu Devers. Le foutu imbécile insiste pour être un tireur arrière à chaque mission de bombardement. C'est une patate chaude. Et je tire sur chaque ficelle pour le sortir de mon commandement.

Mais si Gable avait un souhait de mort, il n’a pas agi comme ça quand il était sur le terrain. Il faisait de son mieux pour s'intégrer à ses camarades et mangeait souvent dans le mess des enrôlés, où il abattait le taureau avec d'autres soldats à propos de voitures et de sports. Lorsqu'il n'était pas en service, il explorait la campagne anglaise à moto, jouait au softball, buvait dans les pubs locaux et s'arrêtait parfois pour signer des autographes pour les écoliers.

À l'automne 1943, Devers a peut-être exaucé son souhait lorsque Gable a reçu l'ordre de retourner aux États-Unis. L'AP a cité un dépliant anonyme, félicitant Gable d'avoir fait son travail sans se plaindre: il a participé à des missions difficiles avec nous - et s'est révélé être un gars formidable.

De retour aux États-Unis, cependant, Gable ferait face à une amère déception. Selon le biographe Warren G.Harris, lorsque Gable est arrivé au Pentagone en octobre 1943 et a rencontré Hap Arnold, il a été choqué de découvrir que le général ne se souvenait même pas d'avoir commandé le film de recrutement et en tout cas n'en avait pas besoin parce que l'armée de l'air avait beaucoup d'artilleurs. Quant aux 50 000 pieds de film que Gable avait tourné, Arnold lui a dit de faire tout type de documentaire qu'il voulait. Cela n’a pas d’importance.

Découragé, Gable s'est dirigé vers la première unité de cinéma de l'armée à Culver City, en Californie, pour trouver un moyen de récupérer son travail. Finalement, lui et ses éditeurs l'ont refaçonné en quatre films de formation et un documentaire, Combattre l'Amérique , qui a augmenté ses images couleur mal éclairées de combat aérien avec la narration sérieuse de Gable. Plus sincère qu'artistique, Combattre l'Amérique a eu le malheur d’être libéré en même temps que le réalisateur William Wyler le Memphis Belle , qui a également suivi un équipage de B-17 au combat. Le film de Wyler a été salué par la critique pour son réalisme et sa vivacité, tandis que l’effort de Gable n’a jamais été présenté dans les salles de cinéma; au lieu de cela, il a été relégué aux projections dans les usines et les clubs locaux. (Aujourd'hui, le film et certains des quotidiens de films bruts de Gable ont refait surface sur YouTube.)

En juin 1944, plus utile aux forces aériennes de l'armée, Gable est promu major en tant que geste de relations publiques, puis démis du service militaire. Ronald Reagan, un capitaine au bureau du personnel de Culver City, a signé les documents de décharge. Selon le biographe Harris, des amis ont remarqué que Gable était devenu gris aux tempes et que l'expérience de la guerre l'avait changé. Gable a déclaré qu'il savait maintenant que le destin ne l'avait pas choisi pour être puni par la perte de sa femme bien-aimée. En effet, il a vu que des dizaines d'autres personnes souffraient tout autant que lui. Au moins maintenant, il pouvait tempérer son chagrin avec empathie.

Gable a rapidement signé un nouveau contrat avec MGM et est retourné à la réalisation de films. Il n’est jamais revenu au niveau de célébrité qu’il avait avant la guerre, mais il a réussi une autre performance acclamée, dans le film de 1961 du réalisateur John Huston, Les Misfits. Deux jours après avoir terminé le travail sur le film, il a eu une crise cardiaque et 10 jours plus tard, il est décédé à l'hôpital à 59 ans. MHQ

Patrick J. Kiger est un journaliste primé qui a écrit pour GQ , les Magazine du Los Angeles Times , Mère Jones , Terrain urbain , et autres publications.

Cet article paraît dans le numéro d'automne 2019 (Vol.32, No.1) deMHQ - Le journal trimestriel d'histoire militaireavec le titre: War Stories | L'homme principal



Vous voulez avoir l'édition imprimée de qualité supérieure richement illustrée deMHQlivré directement chez vous quatre fois par an? Abonnez-vous maintenant à des rabais spéciaux!

Articles Populaires

Cole Sprouse dénonce les fans « fous » qui ont signalé une photo de sa petite amie pour « violence et incitation »

Cole Sprouse riposte une fois de plus aux fans un peu trop préoccupés par sa vie amoureuse.

Différence entre cercle et sphère

La terre sur laquelle nous vivons peut nous rappeler un cercle, bien que pas tout à fait parfait, et sa `` zone sur laquelle la population humaine est située sur, dans

Voici pourquoi Camilla ne sera pas appelée «reine» lorsque le prince Charles sera roi



Au lieu de 'reine consort', Camilla, la duchesse de Cornouailles, obtiendra un nouveau titre lorsque le prince Charles deviendra roi. Voici pourquoi.

Différence entre i3 et i5

i3 vs i5 Les derniers microprocesseurs Intel Core sont les i3, i5 et i7. Pour la plupart des gens, le i7 est hors de portée et le choix se fait généralement entre le i3 et

Différence entre la niacine et Niaspan

Niacine vs Niaspan Les personnes qui ne peuvent pas se discipliner sont vouées aux pires conséquences. Ceux qui ne peuvent pas s'abstenir d'avoir un régime riche en graisses sont toujours

Différence entre l'arthrite et la polyarthrite rhumatoïde



Arthrite vs polyarthrite rhumatoïde Qu'est-ce que l'arthrite et la polyarthrite rhumatoïde? L'arthrite est un terme généralisé utilisé pour décrire la douleur, la raideur et l'inflammation