Mythe du tankbuster



Un examen attentif des archives historiques révèle que les avions d'attaque au sol de la Seconde Guerre mondiale n'ont pas été aussi efficaces contre les blindés que beaucoup le croient.



L'efficacité des avions antichars pendant la Seconde Guerre mondiale est considérée comme acquise par la plupart des auteurs sur le sujet, offrant une orthodoxie technophile qui peut être harmonieusement tissée avec les récits des développements ultérieurs jusqu'aux guerres en Irak. La légende de la Luftwaffe, Hans-Ulrich Rudel, a affirmé avoir détruit 519 chars soviétiques, la plupart en pilotant un Junkers Ju-87G armé de canonsPanzerknäcker, ou tankbuster. Aleksandr Yefimov, qui aurait détruit 126 chars allemands en pilotant l'Ilyushin Il-2 Sturmovik, a été fait deux fois un héros de l'Union soviétique. Les récits de leurs exploits ont contribué à établir fermement une image positive de l'aviation antichar dans les histoires du conflit. Mais cette image a peu de rapport avec les réalités du soutien aérien rapproché pendant la guerre.

Le françaisArmée de l’Airfait un usage limité de munitions perforantes de 20 mm pour les chasseurs Morane-Saulnier MS.406 engagés dans le mitraillage au sol pendant la campagne de mai-juin 1940 en France, mais on en sait peu sur les résultats de ces opérations. À ce stade précoce de la guerre, la seule force aérienne très intéressée par l'utilisation d'avions armés de canons contre les véhicules était leVoyenno-Vozdushnye Sily(VVS), qui, en réponse à des rapports favorables concernant le mitraillage au sol pendant la guerre civile espagnole, développait l'avion lourdement blindé Sturmovik (attaque au sol), équipé de deux canons de 23 mm. Cependant, comme l'Armée rouge développait également les chars KV-1 et T-34 exceptionnellement bien protégés, contre lesquels des munitions de 23 mm auraient été inutiles, il est douteux qu'un rôle antichar spécifique ait été sérieusement envisagé.

En Grande-Bretagne, la Royal Air Force a commencé à penser à l’aviation antichar spécialisée au printemps 1941, après les premiers succès d’Erwin Rommel en Libye. Le 14 avril 1941, le maréchal en chef de l'Air Sir Charles Portal, le chef d'état-major de la Force aérienne, écrivit à Lord Beaverbrook, ministre de la Production aéronautique: Si l'armée ne peut pas arrêter les véhicules blindés de combat allemands, nous devons le faire. Je pense que nous pouvons le faire, surtout en rase campagne, en attaquant leurs véhicules de ravitaillement et les véhicules blindés de combat eux-mêmes. Pour cela, nous avons besoin de munitions perforantes.



L’opinion de Portal n’a pas été partagée par tous ses subordonnés. Il estne pasle travail de l'armée de l'air d'arrêter les chars déployés, a écrit le vice-maréchal de l'air John Slessor. C'est le travail de l'arme antichar au sol, du sapeur avec ses pièges à chars et ses mines, de nos propres chars, et du fantassin correctement entraîné ... Le travail de l'air est de rendre impossible le réservoir pour continuer en raison de la pénurie de carburant, de nourriture et de munitions.

Bien qu
Bien qu'il ait été ralenti par ses deux canons Vickers de 40 mm montés sur les ailes, le Hawker Hurricane IID s'est révélé puissant contre les chars de l'Axe en Afrique du Nord. (IWM CM4954)

Néanmoins, la RAF a été la première force aérienne à déployer un avion antichar dédié, le Ouragan Hawker Mark IID, armé de deux canons Vickers S 40 mm tirant des obus à pointe de tungstène. Au combat pour la première fois à Bir Hakim en juin 1942, les pilotes du 6 e Escadron découvrent rapidement l’un des principaux inconvénients de se battre avec des armes pour lesquelles leurs appareils n’ont pas été spécifiquement conçus. Lors de la deuxième rencontre du 6e Escadron avec des cibles au sol appropriées, deux camions allemands ont été abattus (un lance-flammes), mais des tirs au sol ont abattu l’un des trois ouragans attaquants, le pilote s’échappant en parachute. Un autre a dû faire un atterrissage forcé. L’armement volumineux de 40 mm monté sur les ailes a réduit la vitesse de l’avion à 210 mi / h, le rendant très vulnérable aux tirs antiaériens et aux interceptions aériennes. Plus tard, l'ajout de 350 livres d'armure supplémentaire dans l'ouragan IVD a ralenti l'avion encore plus.



Malgré ces difficultés, l'ouragan anti-char semblait bien fonctionner à El Alamein: en octobre 1942, il y avait cinq escadrons de l'ouragan IID en Afrique du Nord, et le plus compétent d'entre eux, le vétéran de l'époque, 6e Escadron, revendiquait 43 chars allemands. détruit pour la perte de neuf avions à la fin de ce mois. Ainsi, pour le 26 octobre, le registre des opérations de l'escadron annonçait (utilisant des équivalents alliés pour le blindage de l'Axe): Une autre opération des plus réussies, l'escadron étant crédité de deux miels [chars légers], deux croisés [chars moyens], un char non identifié, cinq voitures blindées, un véhicule semi-chenillé et un camion. Un très bon spectacle! Mais quelques semaines plus tard, l'Advanced Air Headquarters Western Desert se plaignait du fait qu'il n'y avait plus rien sur quoi les Hurricane IID pouvaient tirer - la faiblesse inhérente d'une force spécialisée.

Il n'y a aucune confirmation du côté allemand de l'efficacité de l'ouragan IID et IVD. Les montures de canon pourraient être remplacées par des rails pour roquettes en quelques heures, et en 1943, ces avions furent plus souvent utilisés, à la fois en Italie et sur la côte française, dans des attaques à la roquette. En Birmanie, ils ont été fournis avec des munitions explosives de 40 mm pour une utilisation contre des cibles à peau douce parce que les Japonais avaient relativement peu de chars. Le concept de design dans son ensemble n'était, bien entendu, rien de plus qu'un palliatif. Mais il semble que ce soit le potentiel des munitions pour roquettes, plutôt que le canon de 40 mm, qui a le plus impressionné la RAF.

Le Typhoon, le futur chasseur de Hawker pour le Hurricane, est devenu le choix de la RAF pour remplacer le Hurricane IID et IVD dans le rôle d’attaque au sol. Soixante-dix pour cent plus puissant que le Hurricane IID et 50 pour cent plus lourd, le Typhoon était plus rapide que les versions de chasse du Hurricane II, même lorsqu'il portait une charge utile sous les ailes de huit roquettes. En septembre 1944, la deuxième force aérienne tactique opérait pas moins de 20 escadrons de Typhoons pour des attaques au sol dans le nord-ouest de l'Europe, aux côtés de 33 escadrons de chasseurs et de 12 escadrons de bombardiers légers bimoteurs. Leur plus belle heure est survenue le 7 août 1944, lorsque les blindés allemands ont contre-attaqué à Mortain, en Normandie. Au cours de 294 missions, 2088 roquettes ont été tirées, 84 chars allemands ont été déclarés détruits, 35 probablement détruits et 21 endommagés. Le commandant de l'escadre Charles Green de la 121e Escadre a dit à ses pilotes ce soir-là, vous savez, les gars, cela a étéle jour du typhonet aucun bâtard ne peut nous enlever cela.



Les blindés installent des roquettes de 3 pouces sur un Typhoon Mark IB du 247e Escadron à Bazenville, en France. (IWM CL157)
Les blindés installent des roquettes de 3 pouces sur un Typhoon Mark IB du 247e Escadron à Bazenville, en France. (IWM CL157)

Le registre des opérations du 245e Escadron revendiquait individuellement les résultats suivants: (chars) 15 lance-flammes, sept fumeurs et quatre endommagés; (véhicules de combat blindés) quatre lance-flammes, quatre fumeurs et trois endommagés. Il a également noté, Aujourd'hui a vu une défaite majeure des forces de chars par des tirs de roquettes Typhoon dans laquelle cet escadron a joué un rôle de premier plan.

Cependant, une enquête ultérieure sur le champ de bataille par des équipes de recherche opérationnelle a montré que sur les 43 chars et trois canons automoteurs non retirés par les équipes de récupération allemandes et laissés là où ils avaient été mis hors service, seuls sept montraient des signes d'avoir été touchés par un projectile de fusée. Il y a bien sûr une incertitude sur le nombre de véhicules enlevés par les Allemands lors de leur retraite, mais il semble que sept des chars non récupérés n'étaient pas du tout endommagés, ce qui suggère que les équipes de récupération n'étaient pas très minutieuses. De plus, alors que les pilotes du Typhoon avaient revendiqué 54 véhicules non blindés détruits et 58 probablement détruits ou endommagés, les équipes de recherche opérationnelle n'en ont trouvé que 30. Puisqu'un véhicule à moteur peut être détruit par des tirs de mitrailleuses ou de mortier ainsi que par des roquettes, et ne le serait guère. vaut la peine de récupérer s'il est touché par une roquette, il semble probable que les affirmations des pilotes britanniques concernant les véhicules non blindés détruits aient été grandement exagérées. Cela jette à son tour des doutes sur leurs affirmations concernant les chars.

En réalité, les roquettes étaient très difficiles à viser et très imprécises une fois lancées. Lorsqu'elle a été tirée, la fusée a dribblé de son rail, a chuté sensiblement avant d'atteindre sa vitesse maximale de plus de 1000 mi / h et a recommencé à chuter lorsqu'elle a brûlé après avoir volé 500 mètres sous tension. Le Coastal Command a découvert qu'une roquette de 60 livres lancée à 600 mètres d'un avion volant à 250 mi / h lors d'un piqué de 10 degrés a chuté de 77 pieds, comparativement à un obus de canon de 20 mm qui a chuté de 7½ pieds. Alors que le Coastal Command de Havilland Mosquitos a attaqué étranglé dans un piqué peu profond, les Typhoons sont descendus dans un piqué de 60 degrés - à environ 400 mph. Au début de l’invasion de la Normandie, ils ont tiré leurs roquettes à environ mille mètres de distance, mais à Mortain, on supposait que cela ressemblait plus à mille pieds. La raideur de la plongée et le fait qu'à une distance de mille pieds la fusée serait encore sous tension lorsqu'elle a frappé, a réduit la quantité de chute dans la trajectoire de la fusée. D'autre part, les chars sont des cibles beaucoup plus petites que les navires attaqués par le Coastal Command, et les pilotes du Typhoon n'auraient eu que cinq secondes environ pour vérifier leur angle de plongée et leur visée.

Nul doute que certains pilotes ont pu en prendre le coup avec un peu de pratique, mais on a rappelé que la formation, la pratique, étaient inexistantes. Je n’ai jamais tiré de roquette avant d’être allé à Bognor, de tirer deux fois des roquettes dans la Manche, puis de reprendre les opérations. Le commandant allemand des chars Tiger Otto Carius a déclaré: `` Chaque fois que j'ai vu des typhons, je n'étais vraiment pas inquiet. Leurs roquettes ne frappent que par chance.

L'état-major de l'air à Londres a reçu un certain nombre de rapports sur l'inexactitude des roquettes. Les attaques contre les véhicules non blindés avec des bombes ont été déclarées être 60 pour cent plus efficaces que les attaques avec des roquettes; les attaques utilisant les canons de 20 mm du Typhoon ainsi que les roquettes se sont avérées légèrement plus efficaces que les attaques avec des canons seuls. L'état-major de l'air a néanmoins persisté à donner la préférence aux typhons armés de roquettes par rapport aux typhons armés de bombes.

Les unités de l'US Ninth Air Force aux commandes du Republic P-47 Thunderbolt ont été équipées de roquettes en août 1944, mais l'expérience a été abandonnée après quelques semaines, bien que les pilotes américains aient revendiqué 112 autres chars et véhicules blindés détruits le 7 août (pour un combiné allié 196, soit 19 de plus que les 177 chars et canons automoteurs déployés par les Allemands, dont certains ont sans aucun doute été détruits par les forces terrestres). Ce n'était évidemment pas parce que les aviateurs américains manquaient du suroptimisme de leurs homologues de la RAF: certains d'entre eux ont affirmé avoir assommé les chars allemands Tiger simplement en tirant leurs mitrailleuses de calibre .50 sur la surface de la route adjacente au char afin que les obus ricoché sous le dessous prétendument vulnérable du char. En fait, le Tiger avait une plaque blindée d'un pouce sur sa face inférieure, qui aurait à peine été rayée par une balle de mitrailleuse frappant à un angle obtus.

Un Ilyushin Il-2m3 soviétique armé de canons se lance dans une mission de mitraillage. (Pictorial Press Ltd / Alamy)
Un Ilyushin Il-2m3 soviétique armé de canons se lance dans une mission de mitraillage. (Pictorial Press Ltd / Alamy)

Le VVS utilisait également des roquettes, mais principalement contre des cibles à peau douce. Mais les Soviétiques ont également essayé une version de l'avion d'attaque au sol Il-2 qui portait deux canons Nudelman de 37 mm. Des résultats extraordinaires ont été réclamés pour des Il-2 armés de 37 mm lors de la bataille de 1943 Koursk , y compris l'élimination de 70 chars de la 9e Panzer Division en seulement 20 minutes. Les chiffres allemands montrent que les pertes de chars à Koursk étaient beaucoup moins importantes que ce que le VVS prétendait, cependant, et les Soviétiques ont cessé la production d'Il-2 armés de 37 mm après 1943, suggérant qu'ils pensaient que c'était plutôt un échec. Huit pilotes soviétiques ont affirmé avoir détruit au moins 63 chars allemands sur le front de l'Est, principalement en pilotant des Il-2 non modifiés. Ces affirmations sont en contradiction avec le verdict réfléchi des commandants allemands: les dirigeants soviétiques ont également pris du retard dans la production d'avions antichars, probablement parce qu'ils ont été lents à apprendre les procédures d'attaque des équipements blindés. Cet échec a permis aux chars allemands d'opérer dans une relative sécurité contre les attaques aériennes pendant la majeure partie de la guerre.

Ce jugement est renforcé par l'attention portée par les Allemands au développement de leur propre avion antichar. Le Henschel Hs-129B-1 / R2, un petit jumeau monoplace lourdement blindé avec un canon de 30 mm, a été introduit sur le front de l'Est à la fin de 1942. Un bel avion fortement construit avec des moteurs français peu fiables et les caractéristiques de vol d'un pingouin, le Hs-129 n'était pas populaire auprès des pilotes. Mais au moins deux hommes, Rudolf-Heinz Ruffer et Hans-Hermann Steinkamp, ​​ont affirmé avoir détruit au moins 70 chars soviétiques pilotant ce type au cours des deux prochaines années.

Un Junkers Ju-87G-1 avec des canons de 37 mm, piloté par Hans-Ulrich Rudel, est mis en marche pour le décollage. (Bundesarchiv B145 Bild F016221-0016, photo O. Ang)
Un Junkers Ju-87G-1 avec des canons de 37 mm, piloté par Hans-Ulrich Rudel, est mis en marche pour le décollage. (Bundesarchiv B145 Bild F016221-0016, photo O. Ang)

Le Ju-87G de la Luftwaffe, équipé de deux canons de 37 mm, était techniquement une modification bien inférieure à celle de l'Il-2 soviétique armé de 37 mm. Ses canons étaient logés dans des nacelles attachées à un pylône sous chaque aile - environ trois pieds au-dessous du centre de gravité de l'avion - et avaient 12 cartouches dans un clip faisant saillie du côté de la culasse, tandis que l'Il-2 avait ses canons dans les carénages fermés. sous les ailes, avec 50 cartouches par canon sur une ceinture à l'intérieur de l'aile. Les canons montés sur la nacelle du Ju-87G ont non seulement affecté sa vitesse et ses caractéristiques de maniement déjà médiocres, mais ont également abaissé violemment le nez de l’avion lors du tir. Mettre ces canons sous les ailes était comme placer un éléphant sur des patins à roulettes, a déclaré le pilote de Stuka FranzKieslich. Thedamned Stuka était déjà si lent que nos escortes de chasse se faufilaient et grimpaient pour ne pas nous quitter… .Je n'ai presque jamais ramené un 87 en bon état.

Un peu plus de 200 Ju-87G ont été construits. Il n’ya jamais eu plus de cinq escadrons - chacun disposant de huit à dix avions - opérant sur le front de l’Est de l’Allemagne, chaque escadron faisant partie d’une aile régulière d’attaque au sol, représentant environ un dixième de sa force de première ligne.

Josef Blümel a été crédité de la destruction de 60 chars soviétiques d'avril à septembre 1944 en pilotant un Ju-87G; d'autres pilotes qui ont réussi avec lePanzerknäckersemblent avoir utilisé davantage d'autres variantes de Stuka. Hans-Ulrich Rudel , par exemple, aurait tiré 5 000 cartouches de 37 mm sur des Ju-87G au 1er juin 1944, contre 150 000 cartouches de 20 mm en pilotant un Ju-87D. En supposant qu'il ait utilisé toutes ses munitions chaque fois qu'il rencontrait l'ennemi, cela suggérerait un peu plus de 200 engagements en Ju-87G et plus de 400 en Ju-87D.

Comme il ressort clairement du déroulement des combats sur le front de l'Est, les Allemands n'ont jamais eu assez de Ju-87G pour arrêter ou même ralentir la marée écrasante des blindés soviétiques. L'une des raisons pour lesquelles la Luftwaffe ne produisait pas plus de ce type - mis à part le principal problème de ressources excessives - était qu'il était extrêmement difficile de voler efficacement. Alors que le canon de 37 mm était beaucoup plus précis que les roquettes, le projectile beaucoup plus petit ne pouvait pénétrer que la partie la plus mince du blindage d'un char, c'est-à-dire les surfaces horizontales, en particulier le haut de la tourelle et le blindage au-dessus des moteurs du char. Cela signifiait que le pilote devait attaquer en piqué, de préférence directement derrière pour maximiser le nombre de frappes au-dessus du moteur, et se retirer dans la même fraction de seconde que le recul des canons provoquait l'oscillation de l'avion dans les airs et des secousses. le nez vers le bas. Les pilotes inexpérimentés ont trouvé cela presque impossible et, dans de nombreux cas, ils n'ont pas survécu assez longtemps pour en apprendre le truc.

Un Henschel Hs-129B-3 montre son canon BK de 75 mm, équipé d
Un Henschel Hs-129B-3 montre son canon BK de 75 mm, équipé d'un tambour rotatif de 12 coups. (Gracieuseté de Wolfgang Muehlbauer)

Le Henschel Hs-129B-3 avec un canon de 75 mm, introduit en octobre 1944, était encore plus ingérable. Le poids et l'encombrement du canon ont rendu l'avion difficile à manier, et le recul de l'arme a provoqué une décélération instantanée de 10 mi / h. Un certain succès a été revendiqué avec le Hs-129B-3, bien que la charge réduite qui devait être utilisée à chaque tour ne produisait que les trois quarts de la vitesse initiale du même canon lorsqu'il était installé dans un char. En tout cas, seuls environ 25 de ces tueurs géants potentiels ont été construits.

Même en laissant de côté la question du nombre, l'avion antichar, qu'il s'agisse d'un Typhoon avec des roquettes ou d'un Hurricane IID ou Ju-87G avec des fusils, était tout simplement trop difficile à utiliser pour être une arme de guerre de masse vraiment praticable. Cela ne veut pas dire que ces avions spéciaux étaient complètement inutiles pendant la Seconde Guerre mondiale. Même en cas de collision inefficace ou de quasi-accident par un aéronef attaquant, les équipages des véhicules blindés peuvent être secoués et désorientés. Le sentiment qu'ils n'étaient jamais en sécurité, même lorsqu'ils n'étaient pas en contact avec les unités terrestres ennemies, ajoutait au stress et à l'épuisement du combat.

Un aspect supplémentaire de l'appui rapproché sur le champ de bataille mérite d'être mentionné: le potentiel des armes capables de neutraliser les unités ennemies à un moment tactique particulier. Par exemple, l'avancée initiale du XXX Corps britannique à Arnhem en septembre 1944 a été accompagnée d'attaques de typhons qui semblent avoir paralysé l'opposition allemande. Deux cent cinquante soldats allemands, dont beaucoup tremblaient de peur, ont été faits prisonniers dans la première heure, un canon automoteur a été retrouvé abandonné avec son moteur toujours en marche et une batterie entière de canons pare-balles de 88 mm a été capturée intacte.

Malheureusement, ni les Britanniques ni les Américains ne parviennent généralement à coordonner suffisamment étroitement les opérations aériennes et terrestres pour que les troupes bénéficient des conséquences immédiates d'une frappe aérienne. Dans la plupart des cas, l'ennemi a eu un répit pour se ressaisir et pour tenir compte du peu de dégâts physiques que l'attaque aérienne avait réellement infligés. Il se pourrait même que la possibilité théorique de détruire complètement un char de l'air détournait l'attention de l'utilité tactique de simplement secouer l'équipage de chars si profondément qu'il fonctionnait bien en dessous de la normale pour le reste de la bataille.

A.D. Harvey a enseigné dans les universités de Cambridge, Salerne, La Réunion et Leipzig avant de devenir écrivain à plein temps. Ses livres comprennentArnhem etTestament de guerre: littérature, art et première guerre mondiale. Lectures complémentaires:Junkers Ju 87 Stuka, par Manfred Griehl; Attaque de typhon: le combattant britannique légendaire au combat pendant la Seconde Guerre mondiale, par Norman Franks; etStrike From the Sky: L'histoire de l'attaque aérienne du champ de bataille,1911-1945, par Richard P. Hallion.

Cette fonctionnalité est apparue à l'origine dans le numéro de mars 2019 deHistoire de l'aviation. Abonnez-vous ici!

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