La tornade la plus meurtrière de l'Oklahoma



Il est venu sans avertissement, faisant pleuvoir l'enfer sur tout le monde sur son passage. Dans une terre habituée à la mort descendant du ciel, la tornade Woodward du 9 avril 1947 est toujours la plus meurtrière à avoir frappé l'Oklahoma. Dans son sillage se trouvaient les corps de 185 morts, plus de 1000 blessés et un mystère qui reste non résolu 60 ans plus tard: ce qui est arrivé à Joan Gay Croft, 4 ans, qui a été emmenée de l'hôpital local par deux hommes non identifiés dans la foulée. de la terrible tempête?



Quelques jours plus tôt, une dépression chaude du Pacifique était arrivée à terre et avait heurté un fort front froid près d'Amarillo, au Texas. Les vents juste au nord d'Amarillo ont été chronométrés à plus de 100 mph. Six tornades majeures sont tombées d'une tempête que beaucoup ont décrite comme ressemblant à un champignon atomique. Le twister qui a ravagé Woodward a touché le sol pour la première fois près de Canadian, au Texas. Sa base mesurait 2 miles de diamètre et il a conservé cette dimension de tueur pendant six heures alors qu'il parcourait 100 miles à des vitesses atteignant 50 mph.

À 19 heures. il a frappé Glazier, au Texas, à environ 14 milles de Canadian, tuant 16 personnes et détruisant 25 structures. À Higgins, à proximité, la tornade a détruit tous les bâtiments sauf trois. Une femme qui avait rampé sous le lit d'herbes pour sa sécurité a été aspirée dans les sommiers en fil de fer lorsque la tornade est passée directement au-dessus de sa maison. Elle était l'une des 45 personnes tuées dans la ville.



Bien que Glazier et Higgins aient été dévastés, aucun mot de la catastrophe imminente n'a atteint les villes de l'Oklahoma juste en face de la frontière de la Texas Panhandle . C'était le troisième jour d'une grève téléphonique nationale, et seuls les opérateurs d'urgence géraient les standard dans tout le pays. Grace Nix et Bertha Wiggins étaient les opérateurs en service à Woodward lorsqu'ils ont reçu leur premier avertissement. L'opérateur de Shattuck, Okla., À moins de 20 miles de Higgins, a appelé pour demander s'ils allaient bien. De Shattuck, l'opérateur regardait un énorme nuage noir se diriger vers Woodward. Quelques minutes plus tard, un deuxième appel est arrivé de la petite ville de Cestos au sud. Il y a un nuage sombre au-dessus de Woodward, a dit l'opérateur de Cestos aux deux femmes. Ça a l'air terrible!

L'heure de l'appel était 20 heures. À 8 h 15, la tornade a rasé la petite ville agricole de Gage, à 21 milles au sud-ouest de Woodward. L'entonnoir de 2 miles de large a rapidement traversé l'armoise de l'ouest de l'Oklahoma, mâchant 60 fermes et tuant huit personnes alors qu'il se dirigeait vers le nord-est en direction de Woodward.

Alors que la forme distincte de l'entonnoir est tombée sur Fargo, la prochaine ville agricole, Leroy Fennimore, 8 ans, a couru sur Main Street en criant: Nous allons avoir une tornade! Hourra! Il avait entendu parler de tornades mais n'en avait jamais vu. Quelques secondes plus tard, Fargo a été nivelé. Woodward était à seulement 12 minutes.



Beaucoup dans la communauté de 5 000 personnes avaient remarqué à quel point l'air était humide cette nuit-là. Sinon, c'était un mercredi soir ordinaire. Les églises ont organisé des services et d'autres activités. Les deux cinémas du centre-ville étaient remplis d'élèves du secondaire. Ingrid Bergman jouait dans Rage in Heaven au Woodward Theatre tandis que le Terry Theatre montrait The Devil on Wheels. En bas de la rue à quelques pâtés de maisons, la salle de billard locale avait ses clients habituels. Le groupe du lycée venait de finir de s'entraîner pour son voyage à Alva, Okla., Le lendemain. Deux étudiants sont restés pour s'entraîner un peu plus pendant que Paul Nelson montait sur son vélo et rentrait chez lui.

Le Dr Joe Duer, médecin-chef de l’hôpital Woodward de 28 lits, se rendait au Gill’s Cafe pour sa tasse de café rituelle alors qu’Erwin Walker passait en voiture pour se rendre à la centrale électrique du côté nord de la ville.

Le vent soufflait fort maintenant. De grosses gouttes de pluie ont éclaboussé les trottoirs, suivies de grêle. Paul Nelson était trempé alors qu'il colportait de plus en plus contre le vent, les grêlons frappant son dos. Alors que la tornade passait au-dessus du lac Experimental sur le côté ouest de la ville, elle a aspiré de l'eau colorée en rouge par le sol argileux typique de l'Oklahoma. Le niveau du lac a baissé d'un pied. Il était 20 h 42.

À la centrale électrique, Walker a vu l'entonnoir arriver directement sur lui. Des lignes électriques sous tension se brisaient partout dans Woodward. Walker lança l’interrupteur principal, coupant l’alimentation électrique de la ville, juste au moment où la tornade frappait le point mort du bâtiment. Walker a été tué, mais son acte a été crédité plus tard pour avoir sauvé d'innombrables vies.

George MacLaren restait généralement à la salle de billard jusqu'à 23 heures. Mais alors qu'il était sur le point d'entrer à l'intérieur, il remarqua que les arbres adultes du parc voisin se courbaient jusqu'au sol. Il a signalé un taxi et s'est dirigé vers la maison.

Dans son café, Gill Gillard venait de remplir la tasse d’un client. Le rat-tat-tat de la grêle qui tombait a attiré l’attention de tout le monde. Gillard se tourna pour regarder le baromètre accroché au mur - il avait atteint le fond. Puis les lumières se sont éteintes et Woodward est tombé dans le noir absolu, à l'exception du violent orage électrique directement au-dessus de sa tête, faisant clignoter de brèves images tout autour comme d'énormes lumières stroboscopiques.

Le taxi de MacLaren a été secoué par les vents violents alors qu'il zigzageait dans les rues résidentielles pour éviter les arbres et les lignes électriques abattus. Mais quand MacLaren est sorti du taxi, tout était calme. Pas de vent, pas de grêle, pas de pluie. Puis il remarqua les feuilles des arbres qui se précipitaient droit dans le ciel nocturne. Il courut à travers son porche arrière et dans la maison juste au moment où l'enceinte du porche était arrachée.

MacLaren a crié pour que ses enfants descendent alors qu'il courait dans le salon. Il y eut un rugissement tonitruant, décrit à plusieurs reprises par les survivants comme ressemblant à un train de marchandises qui descendait sur eux. Le fils de MacLaren, Gayner, a regardé le haut des murs de la pièce se séparer du plafond, se remettre en place puis se séparer à nouveau avant que les fenêtres n’implosent. Il se retrouva bientôt allongé dans la cour avant, la pluie frappant son visage. Son père se tenait sur les décombres qui avaient été leur maison en essayant de trouver le frère cadet de Gayner, Merrit, dans les débris.

Un frisson emplit l'air alors que le grésil et la neige commençaient à tomber. Le T-shirt que Gayner avait mis pour se coucher était maintenant couvert de son propre sang. Il se dirigea vers son père pour voir s'il pouvait l'aider. George MacLaren tirait des planches lâches de la pile dans une panique pour trouver Merrit quand il regarda son fils ensanglanté. Est-ce que vous allez bien? Demanda George. Gayner hocha la tête et son père répondit: Va chercher de l'aide! Se presser! Gayner a couru en direction des grands incendies illuminant le centre-ville. Il était maintenant juste avant 21 heures.

À ce moment-là, Paul Nelson, qui avait été bombardé de boue rouge du lac Experimental alors qu'il rentrait chez lui à vélo, était entré dans la baignoire pour nettoyer la boue étrange quand il y avait un rugissement assourdissant soudain. Il leva les yeux et découvrit que sa maison avait été enlevée. Il ne restait plus que le sol et le jeune Paul assis nu dans la baignoire sous la pluie rougeâtre. La plomberie attenante avait empêché la baignoire d'aller avec la maison.

Ses amis qui étaient restés tard pour pratiquer au lycée n'ont pas été aussi chanceux. Leurs corps ont été retrouvés dans les décombres quelques jours plus tard.

Ce qui ressemblait à un train rugissant pouvait être entendu à l'intérieur des théâtres Woodward et Terry, ainsi que des explosions et des cris à l'aide. Les gens ont essayé de courir par la porte d'entrée mais ont été arrêtés par le personnel du théâtre. Un homme qui a réussi à sortir du Terry Theatre a été attrapé par le vent et a jeté le bloc à sa mort. Soudain, le toit du bâtiment a cédé et les gens se sont enfoncés sous les sièges du théâtre, dont le dos en métal rigide empêchait le plafond tombé de les écraser. Une grande et encombrante unité de climatisation a franchi une porte arrière, permettant à certains de s'échapper dans la nuit.

Ailleurs, une mère a entendu la tornade arriver et a tenté de se rendre dans la chambre de ses enfants. Sans prévenir, un mur s'est effondré et l'a coincée au-dessus d'un poêle allumé. Elle pouvait sentir son dos commencer à brûler. Désespérée, elle attrapa les rideaux d'une fenêtre voisine, les abaissa et les fourra derrière elle pour éteindre le feu.

Le centre-ville était en feu alors que les usines, les entrepôts et l'épicerie étaient en flammes. Des arbres ont été arrachés du sol. Des débris mortels remplissaient l'air, tombant avec la grêle, la neige et la pluie rougeâtre. Les rues étaient couvertes de gravats, de corps, de lignes électriques et d'arbres abattus. Des poteaux téléphoniques et des poutres en bois ont été enfoncés dans les murs du palais de justice du comté de Woodward. Au-dessus, le ciel ondulait avec un affichage de foudre surnaturel.

La tornade de 2 miles de large a nivelé 100 pâtés de maisons avec des vitesses de vent allant de 225 à 440 mph. Il est sorti au nord-est, parcourant près de 45 mi / h en direction de la frontière du Kansas. Il n'y a pas eu de morts le long de sa nouvelle route, mais 36 autres fermes ont été détruites dans l'obscurité et 30 autres personnes ont été blessées. Quelque part à l'ouest d'Alva, la tornade Woodward est remontée dans le nuage d'orage qui l'avait générée.

À Woodward, le Dr Duer a pris en charge l'hôpital qui se remplissait de personnes - dont la majorité étaient des enfants - dont beaucoup avaient des fractures complexes. Cela vous a brisé le cœur, a déclaré Duer plus tard, en regardant les enfants et en priorisant qui devrait être traité en premier. Le Baker Hotel a été rapidement converti en hôpital pour les personnes légèrement blessées. Les fenêtres de l’hôtel avaient été soufflées par la tempête, mais le bâtiment était structurellement sain et il y avait finalement deux patients pour chaque lit. Tous les patients étaient couverts de boue du lac expérimental. Cependant, il n'y avait pas d'eau courante pour nettoyer les plaies, laver les patients ou tirer la chasse d'eau. Les yeux d’une fille étaient tellement maculés de boue qu’ils ont pincé un nerf optique et elle est restée aveugle pendant plusieurs semaines.

Duer tenait un bébé couvert de lamelles de bois. L'enfant ressemblait à un cocklebur, a-t-il dit à propos du bébé qui est mort peu de temps après. De plus, il ne pouvait rien faire pour une jeune femme gravement blessée dans une maison en face de l'hôpital. Un 2 × 4 l'avait empalée près du bassin. La pelouse avant de l'hôpital a été transformée en morgue temporaire alors que des camions commençaient à parcourir les rues résidentielles pour récupérer les morts.

Thelma Irwin était une jeune mère de deux enfants. Lorsque la tornade a frappé, son mari Raymond, qui faisait une sieste sur le canapé du salon, a attrapé leur jeune fils, Joe T., et l'a maintenu au sol. Thelma venait de courir dans la chambre où dormait leur petite fille, Jennifer, lorsque le twister a jeté un camion de livraison à travers le mur. La chose suivante que Thelma sut, quelqu'un se lavait le visage avec du lait alors qu'elle était allongée sur sa pelouse. Elle ferma les yeux pendant ce qu'elle pensait être un bref moment pour sentir qu'elle était soulevée. Lorsqu'elle les a ouverts, elle a découvert qu'elle était entourée de corps insensibles allongés à côté et sous elle. Elle a essayé de crier mais ne pouvait pas bouger sa bouche. Puis elle a perdu connaissance.

Quand elle s'est réveillée, elle a découvert qu'elle gisait parmi les morts sur la pelouse de l'hôpital, toujours incapable d'émettre un son. D'une manière ou d'une autre, elle a attiré l'attention d'une infirmière de passage qui lui a pris la main. Venez ici, docteur, se souvint Thelma d'avoir entendu l'infirmière dire. Je ne pense pas que cette femme soit morte.

Les chercheurs ont trouvé un Gayner MacLaren confus errant dans les rues juste avant minuit et l'ont emmené à l'hôpital en pleurant: Mon frère est pris au piège! Mon frère est pris au piège! Une infirmière l'a endormi. Il s'est réveillé vers 3 heures du matin sur un berceau avec un bandage rougeâtre autour de la tête et une mare de sang séchant sous lui. Une personne qu'il connaissait dans le lit à côté du sien lui a dit que Merrit avait été tué.

Des scènes de mort horrible étaient partout. La salle de billard où George MacLaren allait passer la soirée avait été aplatie. Les cinq hommes à l'intérieur étaient si gravement mutilés qu'ils ne pouvaient être identifiés que par leurs montres-bracelets. Une Mme Chance, une femme âgée, avait été aspirée hors de chez elle et retrouvée dans un champ roulé dans du fil de fer barbelé. Sa petite-fille, qui était venue à Woodward pour lui rendre visite, a été retrouvée dans la maison recouverte de planches maintenues sur son corps par des clous.

Une Mme Boatmann se rendait à l’hôpital pour faire du bénévolat quand elle a vu le bras d’un bébé sortir de la boue. Quand la petite main a bougé, elle a rapidement déterré le bébé et a couru à la maison. Elle a fait asseoir l'enfant dans l'évier pour nettoyer la boue de ses yeux, oreilles et bouche.

Une petite fille nue couverte de boue rouge a été amenée à l’appartement de Wilma Nelson. Elle a enveloppé l'enfant dans une couverture et a essayé de la bercer pour qu'elle s'endorme. Mais de temps en temps, la fille se mettait à crier, et chaque fois qu'un coup de tonnerre se produisait, elle marmonnait, Il y a un chariot en lambeaux qui dévalait la colline. À l'aube, Wilma a décidé de laver la boue de la petite fille avec de l'eau de vaisselle qui était encore dans l'évier de la cuisine. C’est alors qu’elle a découvert que la fille était couverte d’éclats de bois. Elle l'a emmenée à l'hôpital pour se faire dire par une infirmière qu'il y avait plus de blessures graves à traiter.

Le chef de fil téléphonique L.L. Orel et Carl Brown ont tracé les lignes au sud de Woodward sur trois miles avant de pouvoir annoncer la dévastation à Oklahoma City. Huit opérateurs téléphoniques en grève ont déclaré travailler pour aider à surmonter la crise; une semaine plus tard, leur syndicat les a licenciés tous les huit.

Comme pour toutes les tornades, la tempête Woodward a laissé des bizarreries dans son sillage. Outre Paul Nelson assis nu dans sa baignoire sans maison, des centaines de poulets erraient sans plumes. Une bouteille de lait se tenait debout et sans être dérangée en haut des marches du fond d'une maison qui n'était plus là. Les enfants adultes de Sam et Jessie Smith se frayèrent un chemin à travers le champ de débris qui avait été le centre-ville de Woodward, se préparant au pire. La maison des Smith était au centre de la destruction, mais ils l'ont trouvée indemne. Leurs parents âgés venaient de se réveiller, ignorant que la tornade avait déjà eu lieu.

L'aide s'est précipitée alors que 3 pouces de neige recouvraient Woodward. Les lignes téléphoniques étant coupées, les scouts locaux ont transmis des messages à travers la ville sur leurs vélos. Des bulldozers géants ont déplacé les restes de ce qui avait été des maisons et des commerces seulement 48 heures plus tôt. La base aérienne fermée de l'armée de Woodward a été rouverte pour le logement et a été rapidement surnommée Tornado Town. Les casernes étaient divisées en appartements. Les familles montaient la garde sur les décombres pour éviter les pillages. Un coupable a été arrêté, emprisonné pendant 18 heures, puis conduit à 15 miles de la ville et a reçu l'ordre de commencer à marcher. Les gravement blessés ont été transportés par avion à Oklahoma City, tandis que les cas les moins graves ont été chargés sur des wagons de marchandises et emmenés par train à l'hôpital d'Alva.

Les corps d'une fille blonde de 12 ans qui se mordillait les ongles et d'une petite fille de 6 semaines n'ont jamais été identifiés. Certains ont émis l'hypothèse que la puissante tempête les avait emportés du Texas, même si le corps humain le plus éloigné était connu pour avoir été transporté par une tornade était à un mile.

Le plus grand mystère de Woodward, cependant, était Joan Gay Croft, une petite fille qui a tout simplement disparu au milieu de tant de chaos. La fillette de quatre ans avait un éclat de la taille d'un crayon enfoncé profondément dans son mollet gauche. Sa mère, Cleta, une opératrice de téléphone, avait été tuée lorsque la tornade a frappé leur maison. Son beau-père, Olen, a été si gravement blessé qu'il a été transporté à Oklahoma City. Joan et sa demi-sœur, Jerri, se sont retrouvées à l'hôpital Woodward, où, après une fouille effrénée, elles ont été retrouvées par une tante. Les laissant aux soins du personnel, la tante des filles est allée faire du bénévolat à l’hôpital de Moreland, à 16 km à l’est, où d’autres blessés de Woodward avaient été emmenés.

La nuit qui a suivi la tempête, deux hommes vêtus d'uniformes kaki de l'armée sont entrés à l'hôpital et ont demandé Joan. Alors qu’ils ont commencé à la porter, Joan a pleuré, je ne veux pas quitter ma sœur! L'un des hommes a été entendu lui dire de ne pas s'inquiéter. Ils ont promis de revenir pour la fille plus âgée.

Les protestations de Joan ont attiré l’attention du personnel de l’hôpital, qui a défié les hommes. L'un d'eux a dit qu'ils étaient des amis de la famille et qu'ils emmenaient simplement Joan dans un autre hôpital où sa famille attendait. Les hommes ont été autorisés à partir avec l'enfant. Joan Gay Croft n'a jamais été revue.

Lorsqu'il apprit que Joan avait été enlevée, Olen Croft, toujours pas entièrement remis de ses blessures, se précipita vers Woodward. Lui et le grand-père de Joan, Raymond Goble, sont allés de ville en ville pour afficher des dépliants et placer des annonces de personnes disparues sur les stations de radio locales. Goble est décédé peu de temps après, cependant, d'une grave crise cardiaque. Pendant les 40 années suivantes, Olen Croft a parcouru une petite ville poussiéreuse des Hautes Plaines après l'autre, faisant suite à un conseil, une intuition, une rumeur sur l'endroit où Joan pourrait être. Il est décédé en 1986.

En 1994, la série télévisée NBCMystères non résolusa diffusé une histoire sur Joan Croft. En moins de 48 heures, la tante de Joan a reçu plus de 200 appels téléphoniques avec des pistes potentielles pour savoir où se trouve sa nièce perdue depuis longtemps. L'une était particulièrement intrigante: une femme vivant à Phoenix, en Arizona, qui avait le même groupe sanguin que Joan et dont la jambe gauche était marquée au même endroit où Joan avait été blessée la nuit de la tornade. Un membre de la famille Croft est même resté avec la femme pendant deux semaines et était convaincu que près de 50 ans de recherche étaient enfin terminés. Mais des tests ADN ont montré que la femme n'était pas liée aux Crofts.

La famille Croft n'a jamais spéculé publiquement sur l'identité des deux hommes ou sur les raisons pour lesquelles ils ont emmené Joan. Mais les chercheurs locaux K.P. Simpson, qui a intéresséMystères non résolusdans l'histoire, et son fils, Rick, a développé leurs propres théories.

Premièrement, Olen Croft avait de l'argent. Il n’était pas ce que vous appelleriez riche, a déclaré Rick Simpson. Mais il était mieux loti que la plupart des autres à Woodward à l'époque. Joan aurait pu être kidnappée contre une rançon, mais aucune demande de rançon n'a jamais fait surface.

La deuxième théorie est que la famille de la mère de Joan l’aurait peut-être emmenée après avoir appris que Cleta avait été tuée. Vous avez deux hommes qui entrent à l'hôpital et la demandent par leur nom, a déclaré Simpson. Comment sauraient-ils son nom? Et pourquoi les hommes l'ont-ils demandée par son nom et non par sa demi-sœur? Selon Simpson, les autorités de Woodward et Olen Croft lui-même ont interrogé la famille de Cleta. Ils n’ont rien trouvé qui suggérait que la famille était au courant de la disparition de Joan. À ce jour, on ne sait pas où se trouve Joan Gay Croft.


Cet article a été écrit par Mike Coppock et initialement publié dans le numéro d'avril 2007 deHistoire américaineMagazine. Pour d'autres articles intéressants, abonnez-vous à Histoire américaine magazine aujourd'hui!

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