Qui était le plus jeune général de la guerre civile

Le garçon brigadier
Méfiez-vous des amateurs de trivia: la prétention de Galusha Pennypacker d'être le plus jeune général de la guerre civile ne tient pas.



La guerre civile est le dernier conflit américain dans lequel de très jeunes soldats accèdent régulièrement à des grades élevés. De nombreux jeunes de 16 ans ou moins ont réussi à s'enrôler, en l'absence de registres de naissance publics, et l'influence politique a obtenu des commissions pour quelques-uns avant d'atteindre l'âge militaire légal de 18 ans. Ceux qui ont survécu à trois ou quatre ans d'attrition sur le champ de bataille sont souvent passés à le commandement des compagnies, et parfois des régiments, avant même qu'ils soient en âge de voter.



Les jeunes officiers favorisés, en particulier ceux qui faisaient partie des états-majors des commandants de division, de corps ou d'armée, jouissaient parfois de promotions fulgurantes au rang de général de brigade, de capitaine, voire de premier lieutenant. Huit soldats de l'Union et sept confédérés portaient les étoiles des généraux avant d'atteindre l'âge de 25 ans.

Le général Galusha Pennypacker. Gracieuseté de USAMHI.
Le général Galusha Pennypacker. Gracieuseté de USAMHI.Galusha Pennypacker a atteint une certaine renommée en prétendant être le plus jeune général de tous. Il n'avait que 16 ans lorsqu'il s'est enrôlé dans le 9e Pennsylvania Infantry immédiatement après la chute de Fort Sumter, mais il est devenu le sergent de quartier-maître. Son régiment a passé une campagne de 90 jours avec l’armée du major-général Robert Patterson sur le haut Potomac, et quand il est rentré chez lui, Pennypacker a aidé à monter une compagnie pour la 97e Pennsylvanie. Il fut nommé capitaine de cette compagnie, mais devint rapidement major et, au cours des trois années suivantes, commanda fréquemment le régiment. À l'automne 1864, il avait été promu colonel et, avec ce grade, il dirigea une brigade lors du dernier assaut contre Fort Fisher, N.C., le 16 janvier 1865, où il fut gravement blessé.



Pour sa bravoure à Fort Fisher, Pennypacker a été nommé brigadier général le 28 avril 1865, à ce jour du 18 février, alors qu'il était encore apparemment âgé de 20 ans. Cela aurait fait de lui le plus jeune général de toute la guerre. Mais ces calculs sont basés sur une date de naissance du 1er juin 1844, que Pennypacker n'a commencé à citer que plus tard dans la vie - une date presque certainement incorrecte. La plupart des autres documents officiels indiquant son âge suggèrent qu'il est né entre 1840 et 1843.

Le garçon initialement connu sous le nom d'Uriah Galusha Pennypacker a été inscrit pour la première fois sur le recensement américain de Schuylkill Township, Pennsylvanie, le 29 août 1850, en tant que garçon de 9 ans qui était probablement né en 1840 ou 1841. Il est apparu à nouveau sur le recensement - bien que sans son prénom Dickensien - le 26 juin 1870, alors qu'il servait dans les forces d'occupation fédérales dans le Mississippi. Dans ce cas, il figurait sur la liste des 27 ans, ce qui signifierait qu'il était né en 1842 ou 1843.

Le 14 avril 1883, lorsque Pennypacker débarqua du paquebot Indiana à Philadelphie à son retour de Liverpool, en Angleterre, il déclara aux autorités qu'il avait 39 ans, ce qui impliquait un anniversaire en 1843 ou au début de 1844. En 1900, le maréchal du recensement demanda un mois et l'année pour la naissance de chaque personne, et Pennypacker s'installe finalement en juin 1844.



La pierre tombale de Pennypacker dans le cimetière national de Philadelphie est gravée avec les dates 1844-1916. Sa carte d'inhumation dans le registre du cimetière, cependant, met plutôt sa naissance en 1841, ce qui correspond à son âge déclaré lors du recensement de 1850.

Il peut sembler aussi improbable que quiconque aurait confondu un enfant de 6 ans avec un enfant de 9 ans en 1850, car un garçon qui vient d'avoir 17 ans aurait pu commander avec succès un régiment en 1861. Mais à une époque antérieure aux certificats de naissance - et avant que les gens aient systématiquement à fournir une date de naissance complète, comme nous le faisons maintenant - il n'était pas inhabituel d'oublier précisément l'âge d'une personne. Pendant des années après la fin de la guerre, la plupart des Américains qui pouvaient fournir n'importe quelle documentation de leur naissance n'avaient qu'une Bible de famille avec une date de naissance écrite à l'intérieur, qui pouvait être transmise à d'autres parents ou perdue complètement. Il peut être difficile d’oublier le mois et le jour de sa naissance, mais à la fin de la cinquantaine, il est devenu plus facile d’additionner ou de soustraire une année. Albert Woolson, actuellement considéré comme le dernier vétéran de la guerre civile à mourir, a par inadvertance rembourré son âge d'un an en retard dans la vie, et de sérieux doutes sur les dates de naissance présumées d'autres personnes, y compris Phil Sheridan.

Un registre de 1893 d'officiers volontaires salue le général Pennypacker comme l'un des plus jeunes généraux de la guerre, sinon le plus jeune. En donnant progressivement des dates de naissance plus tardives, il a peut-être tenté de s'assurer cette distinction pour lui-même, mais les informations contradictoires pourraient également provenir de l'incertitude. S'il avait entre un et trois ans de plus qu'il ne le prétendait finalement, ce qui semble avoir été le cas, cela expliquerait de manière plus satisfaisante l'affectation de Pennypacker à des postes très responsables au début de la guerre. Cela signifierait également qu’un autre homme était en fait le plus jeune général de la guerre.




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